A Biological Framework for Evaluating Whether a Species Is Threatened or Endangered in a Significant Portion of Its Range

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Abstract

Abstract: Under the U.S. Endangered Species Act (ESA), a species can be listed if it is at risk “in all or a significant portion of its range,” but the ESA provides no guidance on how to interpret this key phrase. We propose a simple test to determine whether the areas of a species' range in which it is currently at risk amount to a significant portion: If the species were to become extirpated from these areas, at that point would the entire species be at risk? If so, then these areas represent a significant portion of the species' range. By establishing the species itself as the point of reference for determining significance, this test directs attention to biological risk factors and avoids difficulties inherent in subjective evaluations of importance to humans. For broadly distributed species this framework could provide ESA protection due to cumulative risks before the entire species met the criteria to be considered threatened or endangered. This framework also allows a somewhat broader concept of range to include major components of diversity necessary for long-term persistence. The concept of a historical template (i.e., conditions under which the species was known to be viable) is important in providing a fixed reference point for evaluating viability. Empirical examples illustrate how these concepts have been applied in recent ESA listing determinations. Most ESA-listed units of Pacific salmon (Oncorhynchus spp.) can be divided into multiple strata that differ in terms of ecology, geology, or life-history traits of the component populations. The goal of ESA recovery planning is to restore viable populations in enough strata that the listed unit as a whole is no longer threatened or endangered in all or a significant portion of its range. In a recent review of Pacific herring (Clupea pallasii) in Puget Sound, current status (some populations increasing and others declining) was evaluated in the context of the historical template, and it was concluded that current patterns of distribution and abundance do not depart substantially from what would be expected at any point in time under natural conditions in a large metapopulation. The Canadian lynx (Lynx canadensis) is ESA listed in the contiguous United States, where it occurs in four geographic areas. Populations in one region, the Northern Rockies/Cascades, have always been the most important for long-term persistence of the species in the United States. Because the other regions never contained more than limited amounts of good-quality lynx habitat, those areas are not considered to represent a significant portion of the species' range.

Abstract

Resumen: En el Acta de Especies en Peligro (AEP), una especie puede ser enlistada si está en riesgo “en toda o una porción significativa de su distribución,” pero el AEP no proporciona directrices sobre como interpretar esta frase clave, Proponemos una prueba simple para determinar si las áreas en que se distribuye una especie en riesgo son una porción significativa de su distribución total. Si la especie llegara a ser extirpada de esas áreas, ¿en que punto estaría la especie entera en riesgo? Si es así, entonces, estas áreas representan una porción significativa de la distribución de la especie. Al establecer a la especie como el punto de referencia para determinar la significancia, esta prueba dirige atención a los factores de riesgo biológico y evita dificultades inherentes a evaluaciones subjetivas de importancia para humanos. Para especies de amplia distribución, este marco de referencia podría proporcionar protección AEP debido a riesgos acumulativos antes de que la especie entera cumpla los criterios para ser considerada amenazada o en peligro. Este marco también permite un concepto más amplio de distribución al incluir componentes mayores de la diversidad necesarios para la persistencia a largo plazo, El concepto de un templete histórico (i.e., condiciones bajo las cuales se sabía que una especie era viable) es importante para proporcionar un punto de referencia fijo para evaluar la viabilidad. Ejemplos empíricos ilustran como se han aplicado estos conceptos en determinaciones recientes de AEP. La mayoría de las unidades de salmón del Pacífico (Oncorhynchus spp.) enlistadas en el AEP se pueden dividir en estratos múltiples que difieren en términos de características ecológicas, geológicas o de historia natural de las poblaciones que las componen. La meta de la planificación de recuperación del AEP es la restauración de poblaciones viables en suficientes estratos para que toda la unidad enlistada ya no esté amenazada o en riesgo en toda o una porción significativa de su distribución. En una revisión reciente de arenque del Pacífico (Clupea pallasii) en Puget Sound, el estatus actual (incremento de algunas poblaciones y decremento de otras) fue evaluado en el contexto del templete histórico, y se concluyó que los patrones de distribución y abundancia actuales no son sustancialmente distintos de lo que se esperaría en cualquier punto en el tiempo bajo condiciones naturales en una metapoblación grande. El lince Canadiense (Lynx canadensis) esta enlistado en el AEP en E.U.A., donde ocurre en cuatro regiones geográficas. Las poblaciones en una región, Northern Rockies/Cascades, siempre han sido las más importantes para la persistencia de la especie a largo plazo en E. U. A. Debido a que las otras regiones nunca contuvieron más que cantidades limitadas de hábitat de buena calidad para linces, se considera que estas áreas no representan una porción significativa de la distribución de la especie.

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