Responses of Tuatara (Sphenodon punctatus) to Removal of Introduced Pacific Rats from Islands

Authors


Abstract

Abstract: Invasive mammalian predators such as rats are now widespread on islands, but hypotheses about their effects have rarely been tested. Circumstantial evidence from New Zealand indicates that, when introduced to islands, Pacific rats (Rattus exulans) have negative effects on endemic plants, invertebrates, birds, and reptiles, including the tuatara (Sphenodon punctatus). We tested the effects of Pacific rats on tuatara by comparing the demographic structure and body condition of tuatara populations on three islands before and after removal of rats and on a fourth island where rats remained. In the presence of rats, juvenile tuatara constituted on average 0–5% of the sample tuatara populations. When Pacific rats were removed after at least 200 years' occupancy, the proportion of juvenile tuatara increased 3.5- to 17-fold and body condition of adult males and females also improved (sometimes dramatically). We predict that, unless Pacific rats are removed from Taranga Island, the tuatara population will collapse because of low population density and the lack of juvenile recruitment. Our results demonstrate that when invasive species exert subtle effects on recruitment and body condition, the effects on populations of long-lived endemic species may only become apparent long after the invasion.

Abstract

Resumen: Actualmente, los depredadores mamíferos invasores, como las ratas, están ampliamente extendidos en islas, pero las hipótesis sobre sus efectos han sido probadas pocas veces. Evidencia circunstancial de Nueva Zelanda indica que, cuando son introducidas a islas, las ratas del Pacífico (Rattus exulans) tienen un efecto negativo sobre plantas, invertebrados, aves y reptiles endémicos, incluyendo el tuatara (Sphenodon punctatus). Probamos los efectos de ratas del Pacífico sobre tuatara mediante la comparación de la estructura demográfica y la condición corporal de poblaciones de tuatara en tres islas antes y después de la remoción de ratas y en una cuarta isla donde permanecían las ratas. En la presencia de ratas, tuatara juveniles constituían, en promedio, 0–5% de las poblaciones de tuatara. Cuando las ratas eran removidas después de por lo menos 200 años de ocupación, la proporción de tuatara juveniles incremento entre 3.5 y 17 veces y la condición corporal de los machos y hembras adultas también mejoró (algunas veces dramáticamente). Pronosticamos que, a menos que las ratas del Pacífico sean removidas de la Isla Taranga, las poblaciones de tuatara se colapsarán debido a una densidad poblacional baja y por la ausencia de reclutamiento de juveniles. Nuestros resultados demuestran que cuando las especies invasoras ejercen efectos sutiles sobre el reclutamiento y la condición corporal, los efectos sobre las poblaciones de especies endémicas longevas se vuelven aparentes mucho tiempo después de la invasión.

Ancillary