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Keywords:

  • distinct population segment;
  • listing decisions;
  • U.S. Endangered Species Act
  • Acta de Especies en Peligro de E. U. A.;
  • decisiones de enlistado;
  • segmento poblacional distinto

Abstract: Genetic information is becoming an influential factor in determining whether species, subspecies, and distinct population segments qualify for protection under the U.S. Endangered Species Act. Nevertheless, there are currently no standards or guidelines that define how genetic information should be used by the federal agencies that administer the act. I examined listing decisions made over a 10-year period (February 1996–February 2006) that relied on genetic information. There was wide variation in the genetic data used to inform listing decisions in terms of which genomes (mitochondrial vs. nuclear) were sampled and the number of markers (or genetic techniques) and loci evaluated. In general, whether the federal agencies identified genetic distinctions between putative taxonomic units or populations depended on the type and amount of genetic data. Studies that relied on multiple genetic markers were more likely to detect distinctions, and those organisms were more likely to receive protection than studies that relied on a single genetic marker. Although the results may, in part, reflect the corresponding availability of genetic techniques over the given time frame, the variable use of genetic information for listing decisions has the potential to misguide conservation actions. Future management policy would benefit from guidelines for the critical evaluation of genetic information to list or delist organisms under the Endangered Species Act.

Resumen: La información genética se está convirtiendo en un factor influyente para determinar sí una especie, subespecie y segmentos poblacionales distintos califican para ser protegidos por el Acta de Especies en Peligro de E. U. A. Sin embargo, actualmente no hay estándares o lineamientos que definan como deben utilizar información genética las agencias federales que administran el acta. Examiné las decisiones de enlistado basadas en información genética tomadas en un período de 10 años (febrero 1996–febrero 2006). Hubo una amplia variación en los datos genéticos utilizados para informar las decisiones de enlistado en términos de cuáles genomas (mitocondrial vs. nuclear) fueron muestreados y el número de marcadores (o técnicas genéticas) y los loci evaluados. En general, las agencias federales identificaron diferencias genéticas entre unidades taxonómicas putativas o poblaciones dependiendo del tipo y cantidad de datos genéticos. Los estudios que se basaron en marcadores genéticos múltiples tuvieron mayor probabilidad de identificar distinciones, y esos organismos tuvieron mayor probabilidad de recibir protección, que los estudios basados en un solo marcador genético. Aunque los resultados pueden, en parte, reflejar la disponibilidad de técnicas genéticas para decisiones de enlistado en el período analizado, el uso variable de información genética para la toma de decisiones puede desinformar acciones de conservación. Las políticas de manejo futuras se beneficiarían de directrices para la evaluación crítica de información genética para enlistar o quitar de la lista a organismos bajo el Acta de Especies en Peligro.