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Is Current Consumption Excessive? A General Framework and Some Indications for the United States

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Abstract

Abstract: Many prior studies have explored the implications of human population growth and environmentally problematic technologies for biodiversity loss and other forms of environmental degradation. Relatively few, however, have examined the impacts of the level and composition of consumption. We offer a framework that shows how the level and composition of a society's total consumption relate to the uses of various forms of capital and to the sustainability of natural resources and human well-being. We relate the framework to two main approaches—top–down macro studies and bottom–up computer models—for measuring whether overall consumption in the United States satisfies a sustainability requirement. Existing top–down studies have shortcomings that bias their results toward optimism, and current computer simulation models, although strong on revealing biophysical outcomes, are limited in their ability to evaluate impacts on human well-being. Although some ambiguities arise in determining whether overall consumption in the United States is excessive, our conclusions regarding the composition of U.S. consumption are unambiguous. Distorted consumption patterns and associated production methods lead to excessively rapid natural resource depletion; greater conservation would yield gains to current and future generations that more than compensate for the sacrifices involved. Public policies that deal with the composition problem not only would help conserve natural resources and improve current welfare but also would reduce the costs of meeting the goal of sustainability.

Abstract

Resumen: Muchos estudios previos han explorado las implicaciones del crecimiento de la población humana y de las tecnologías ambientalmente problemáticas para la pérdida de biodiversidad y otras formas de degradación ambiental. Sin embargo, relativamente pocos han examinado los impactos del nivel y composición del consumo. Ofrecemos un marco de referencia que muestra cómo se relaciona el nivel y composición del consumo total de una sociedad con los usos de varias formas de capital y con la sustentabilidad de los recursos naturales y el bienestar humano. Relacionamos el marco con dos enfoques principales – macro estudios arriba-abajo y modelos de computadora abajo-arriba – para medir si el consumo total en los Estados Unidos satisface un requerimiento de sustentabilidad. Los estudios arriba-abajo existentes tienen defectos que sesgan sus resultados hacia el optimismo, y los modelos actuales de simulación en computadora, aunque robustos para revelar resultados biofísicos, están limitados en su habilidad para evaluar los impactos sobre el bienestar humano. Mientras surgen algunas ambigüedades para determinar sí el consumo total en los Estados Unidos es excesivo, nuestras conclusiones en relación con la composición del consumo en E.U.A. son claras. Los patrones de consumo distorsionados y los métodos de producción asociados conducen a una reducción drástica y rápida de los recursos naturales; mayor conservación produciría ganancias para las generaciones actuales y futuras que compensarían los sacrificios involucrados. Las políticas públicas relacionadas con el problema de composición no sólo ayudarían a conservar los recursos naturales y a mejorar el bienestar actual sino también reducirían los costos para alcanzar la meta de sustentabilidad.

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