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Introduced Birds and the Fate of Hawaiian Rainforests


‡ Current address: Center for Microbial Genetics and Genomics, Northern Arizona University, Flagstaff, AZ 86011-5640, U.S.A., email


Abstract: The Hawaiian Islands have lost nearly all their native seed dispersers, but have gained many frugivorous birds and fleshy-fruited plants through introductions. Introduced birds may not only aid invasions of exotic plants but also may be the sole dispersers of native plants. We assessed seed dispersal at the ecotone between native- and exotic-dominated forests and quantified bird diets, seed rain from defecated seeds, and plant distributions. Introduced birds were the primary dispersers of native seeds into exotic-dominated forests, which may have enabled six native understory plant species to become reestablished. Some native plant species are now as common in exotic forest understory as they are in native forest. Introduced birds also dispersed seeds of two exotic plants into native forest, but dispersal was localized or establishment minimal. Seed rain of bird-dispersed seeds was extensive in both forests, totaling 724 seeds of 9 native species and 2 exotics with over 85% of the seeds coming from native plants. Without suitable native dispersers, most common understory plants in Hawaiian rainforests now depend on introduced birds for dispersal, and these introduced species may actually facilitate perpetuation, and perhaps in some cases restoration, of native forests. We emphasize, however, that restoration of native forests by seed dispersal from introduced birds, as seen in this study, depends on the existence of native forests to provide a source of seeds and protection from the effects of ungulates. Our results further suggest that aggressive control of patches of non-native plants within otherwise native-dominated forests may be an important and effective conservation strategy.


Resumen: Las Islas Hawaianas han perdido casi todos sus dispersores de semillas nativos, pero han ganado muchas aves frugívoras y plantas con frutos carnosos por medio de introducciones. Las aves introducidas pueden ayudar a las invasiones de plantas exóticas pero también pueden ser los únicos dispersores de plantas nativas. Evaluamos la dispersión de semillas en el ecotono entre bosques dominados por especies nativas y exóticas y cuantificamos las dietas de las aves, la lluvia de semillas de semillas defecadas y la distribución de plantas. Las aves introducidas fueron los dispersores primarios de semillas nativas hacia bosques dominados por plantas exóticas, lo que pudo haber permitido el reestablecimiento de seis especies nativas de plantas de sotobosque. Algunas especies de plantas nativas ahora son tan comunes en el sotobosque de bosques exóticos como en bosques nativos. Las especies introducidas también dispersaron semillas de dos especies de plantas exóticas hacia el bosque nativo, pero la dispersión fue localizada o el establecimiento mínimo. La lluvia de semillas de semillas dispersadas por aves fue extensiva en ambos bosques, con un total de 724 semillas de 9 especies nativas y 2 exóticas con más de 85% de las semillas provenientes de plantas nativas. Sin dispersores nativos adecuados, la dispersión de las plantas de sotobosque más comunes en los bosques lluviosos de Hawai ahora depende de aves introducidas, y estas especies introducidas pueden facilitar la perpetuación, y en algunos casos, la restauración de bosques nativos. Sin embargo, enfatizamos que la restauración de bosques nativos por la dispersión de semillas por aves introducidas, como lo muestra este estudio, depende de la existencia de bosques nativos para proporcionar una fuente de semillas y protección contra los efectos de ungulados. Nuestros resultados sugieren que el control agresivo de parches de plantas no nativas dentro de bosques dominados por especies nativas puede ser una estrategia de conservación importante y efectiva.