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Effectiveness of Voluntary Conservation Agreements: Case Study of Endangered Whales and Commercial Whale Watching


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§ Current address: P.O. Box 32, Provincetown, MA, U.S.A.


Abstract: The use of voluntary approaches to achieve conservation goals is becoming increasingly popular. Nevertheless, few researchers have quantitatively evaluated their efficacy. In 1998 industry, government agencies, and nongovernmental organizations established a voluntary conservation program for whale watching in the northeast region of the United States, with the intent to avoid collisions with and harassment of endangered whales by commercial and recreational whale-watching vessels. One important aspect of the program was the establishment of 3 speed zones within specific distances of whales. We wanted to determine the level of compliance with this aspect of the program to gauge its efficacy and gain insights into the effectiveness of voluntary measures as a conservation tool. Inconspicuous observers accompanied 46 commercial whale-watching trips from 12 companies in 2003 (n= 35) and 2004 (n= 11). During each trip, vessel position and speed were collected at 5-second intervals with a GPS receiver. Binoculars with internal laser rangefinders and digital compasses were used to record range and bearing to sighted whales. We mapped whale locations with ArcGIS. We created speed-zone buffers around sighted whales and overlaid them with vessel-track and speed data to evaluate compliance. Speeds in excess of those recommended by the program were considered noncompliant. We judged the magnitude of noncompliance by comparing a vessel's maximum speed within a zone to its maximum recorded trip speed. The level of noncompliance was high (mean 0.78; company range 0.74–0.88), some companies were more compliant than others (p= 0.02), noncompliance was significantly higher in zones farther from whales (p < 0.001), and operators approached the maximum speed capabilities of their vessel in all zones. The voluntary conservation program did not achieve the goal of substantially limiting vessel speed near whales. Our results support the need for conservation programs to have quantifiable metrics and frequent evaluation to ensure efficacy.


Resumen: El uso de enfoques voluntarios para alcanzar metas de conservación se está volviendo cada vez más popular. Sin embargo, pocos investigadores han evaluado su eficacia cuantitativamente. En 1998, la industria, las agencias gubernamentales y no gubernamentales establecieron un programa de conservación voluntario para la observación de ballenas en la región noreste de los Estados Unidos, con la intención de evitar colisiones y molestias a las ballenas en peligro con embarcaciones comerciales y de observación recreativa de ballenas. Un aspecto importante del programa fue el establecimiento de 3 zonas de velocidad dentro de las distancias específicas de las ballenas. Quisimos determinar el nivel de cumplimiento de este aspecto del programa para medir su eficacia y percibir la efectividad de las medidas voluntarias como una herramienta de conservación. Observadores inconspicuos acompañaron 46 viajes de observación comercial de ballenas de 12 compañías en 2003 (n= 35) y 2004 (n= 11). En cada viaje, la posición y la velocidad del barco fueron registradas en intervalos de 5 segundos con un receptor GPS. Se utilizaron binoculares con telémetro interno y brújulas digitales para registrar la distancia y el rumbo de las ballenas avistadas. Elabiramos mapas de localización de las ballenas con ArcGIS. Creamos áreas de amortiguamiento alrededor de las ballenas avistadas y las sobrepusimos a los datos de velocidad y rumbo del barco para evaluar el cumplimiento. Las velocidades en exceso de las recomendadas por el programa fueron consideradas como incumplimiento. Juzgamos la magnitud del incumplimiento mediante la comparación de la velocidad máxima de una embarcación dentro de una zona con la velocidad máxima registrada. El nivel de incumplimiento fue alto (media 0.78; rango por compañía 0.74-0.88), algunas compañías cumplieron más que otras (p= 0.02), el incumplimiento fue significativamente más alto en zonas alejadas de las ballenas (p< 0.001), y los operadores se aproximaron a las capacidades máximas de velocidad del barco en todas las zonas. El programa de conservación voluntario no alcanzó la meta de limitar la velocidad cerca de las ballenas. Nuestros resultados soportan la necesidad de que lo programas de conservación tengan medidas cuantificables y sean evaluados frecuentemente para asegurar su eficacia.