The Contribution of Habitat Loss to Changes in Body Size, Allometry, and Bilateral Asymmetry in Two Eleutherodactylus Frogs from Puerto Rico


† Current Address: Caesar Kleberg Wildlife Research Institute, Texas A & M University-Kingsville, 700 University Boulevard, MSC 218 Kingsville, TX 78363, U.S.A., email


Abstract: Amphibian populations have been declining worldwide and the exact mechanisms underlying these changes are not well understood. We examined environmentally induced phenotypic changes that may reflect ongoing stresses on individuals and therefore their ability to persist in increasingly changing landscapes. Specifically, we evaluated the contribution of habitat loss on the size, allometry, and levels of fluctuating asymmetry of Eleutherodactylus antillensis and E. coqui, 2 common species that are endemic to Puerto Rico. We x-rayed frogs collected at 9 sites that differed in the amount of forest cover and measured their snout-vent, radio-ulna, femur, and tibio-fibula lengths. E. antillensis and E. coqui were smaller in the highly disturbed (≤20% forest cover) than in the intermediately (20–70% forest cover) and little-disturbed (≥70% forest cover) landscapes. In E. antillensis but not in E. coqui, the slope and intercept of the curves relating snout-vent length with the length of the 3 bones differed with degree of forest cover, suggesting an effect of habitat loss on body shape. In E. antillensis and E. coqui, differences between right and left sides corresponded to true fluctuating asymmetry; however, only the radio-ulna length of E. coqui showed a trend toward an increase in fluctuating asymmetry with habitat loss. Because body size scales with a variety of physiological, life history, and ecological traits, conservation programs aimed at monitoring morphological changes in amphibians may help in understanding the mechanisms that contribute to their persistence in changing environments.


Resumen: Las poblaciones de anfibios han declinado mundialmente y los mecanismos subyacentes en estos cambios no son bien conocidos. Examinamos cambios fenotípicos inducidos ambientalmente que pueden reflejar el estrés continuo sobre individuos y por lo tanto su habilidad para persistir en paisajes en cambio constante. Específicamente, evaluamos la contribución de la pérdida de hábitat sobre el tamaño, la alometría y los niveles de asimetría fluctuante de Eleutherodactylus antillensis y E. coqui, dos especies comunes endémicas a Puerto Rico. Tomamos radiografías a ranas recolectadas en 9 sitios que difieren en la cantidad de cobertura forestal y medimos sus longitudes hocico-cloaca, radio-ulna, fémur y tibia-fíbula. E. antillensis y E. coqui fueron más pequeños en los paisajes muy perturbados (≤20% de cobertura forestal) que en los paisajes con perturbación intermedia (20–70% de cobertura forestal) y que en los poco perturbados (≥70% de cobertura forestal). En E. antillensis pero no en E. coqui, la pendiente y la intercepción de las curvas que relacionan la longitud hocico-cloaca con la longitud de los 3 huesos difirió con el grado de cobertura forestal, lo que sugiere un efecto de la pérdida de hábitat sobre la forma del cuerpo. En E. antillensis y E. coqui, las diferencias entre los flancos derecho e izquierdo correspondieron a una asimetría fluctuante real; sin embargo, sólo la longitud del radio-ulna de E. coqui mostró una tendencia hacia el incremento de la asimetría fluctuante con la pérdida de hábitat. Debido a que el tamaño corporal incrementa con una variedad de características fisiológicas, de historia de vida y ecológicas, los programas de conservación enfocados a monitorear los cambios morfológicos de anfibios pueden ayudar a entender los mecanismos que contribuyen a su persistencia en ambientes cambiantes.