The Importance of Taboos and Social Norms to Conservation in Madagascar

Authors


Abstract

Abstract:  Informal institutions governing the use of wild species are present in many societies. A system of prohibitions known as fady is central to Malagasy culture. We examined whether fady that relate to the use of natural resources in the eastern rainforests of Madagascar play an important conservation role. Prohibitions ranged from strict taboos in which a species or area was forbidden by the ancestors to social norms that concerned acceptable behavior when harvesting wild species. Strict taboos offered real protection to threatened species, such as the lemur Propithecus edwardsi and the carnivore Cryptoprocta ferox. Taboos also reduced pressure on some economically important endemic species by preventing their sale or limiting the harvest season. Despite their value for conservation, the taboos did not appear to originate from attempts to sustainably manage resources. Nevertheless, social norms, in which the sanction was social disapproval rather than supernatural retribution, encouraged sustainable harvesting practices for tenrecs (Tenrec ecudatus) and pandans (Pandanus spp.). Unfortunately, the social norms concerning methods of harvesting pandans appeared to be breaking down in villages surrounding Ranomafana National Park, and we suggest that the imposition of external conservation rules is weakening traditional management. Informal institutions are important to conservation because they suggest ways of improving cultural understanding and conservation communication. Food taboos influence societal preferences, which affect the wider demand for a species. Most important, where capacity to enforce external conservation rules is limited, informal institutions may provide the only effective regulations. Informal institutions should receive greater attention from conservation biologists so that local people's conservation roles can be acknowledged fairly and so that potential synergies with conservation objectives can be realized.

Abstract

Resumen:  En muchas sociedades existen instituciones informales que administran el uso de especies silvestres, Un sistema de prohibiciones conocido como fady (tabú) es primordial en la cultura malgache. Examinamos sí los tabús relacionados con el uso de los recursos naturales en las selvas orientales de Madagascar juegan un papel importante en la conservación. Las prohibiciones variaron desde tabús estrictos en los que una especie o área está prohibida por los ancestros hasta normas sociales referentes a conductas aceptables al cosechar especies silvestres. Los tabús estrictos ofrecieron protección real a especies amenazadas, como el lémur Propithecus edwardsi y el carnívoro Cryptoprocta ferox. Los tabús también redujeron la presión sobre algunas especies endémicas económicamente importantes al evitar su venta o limitar la época de cosecha. No obstante su valor para la conservación, los tabús no parecen haberse originado de intentos para manejar los recursos sustentablemente. Sin embargo, normas sociales, en las que la sanción era la desaprobación social en lugar de la retribución sobrenatural, estimularon prácticas sustentables en la cosecha de tenrecs (Tenrec ecudatus) y Pandanus spp. Desafortunadamente, parece que las normas sociales referentes a los métodos de cosecha de Pandanus spp. están en descomposición en los poblados alrededor del Parque Nacional Ranomafana, y sugerimos que la imposición de reglas de conservación externas está debilitando al manejo tradicional. Las instituciones informales son importantes para la conservación porque sugieren formas para mejorar el conocimiento cultural y la comunicación de la conservación. Los tabús alimenticios influyen en las preferencias sociales, que afectan la demanda para una especie. Más importante aún, las instituciones informales pueden proporcionar las únicas regulaciones efectivas cuando la capacidad para hacer que se cumplan las reglas de conservación externas es limitada. Las instituciones informales deberían recibir mayor atención de los biólogos de la conservación para que reconozcan el papel de los habitantes locales en la conservación y para que se puedan llevar a cabo sinergias potenciales con los objetivos de conservación.

Ancillary