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Effects of Illegal Harvest of Eggs on the Population Decline of Leatherback Turtles in Las Baulas Marine National Park, Costa Rica

Authors


†† email ms454@drexel.edu

Abstract

Abstract: Within 19 years the nesting population of leatherback turtles (Dermochelys coriacea) at Parque Nacional Marino Las Baulas declined from 1500 turtles nesting per year to about 100. We analyzed the effects of fishery bycatch and illegal harvesting (poaching) of eggs on this population. We modeled the population response to different levels of egg harvest (90, 75, 50, and 25%) and the effect of eradicating poaching at different times during the population decline. We compared effects of 90% poaching with those of 20% adult mortality because both of these processes were present in the population at Las Baulas. There was a stepwise decline in number of nesting turtles at all levels of egg harvest. Extirpation times for different levels of poaching ranged from 45 to 282 years. The nesting population declined more slowly and survived longer with 20% adult mortality (146 years) than it did with 90% poaching (45 years). Time that elapsed until poaching stopped determined the average population size at which the population stabilized, ranging from 90 to 420 nesting turtles. Our model predicted that saving clutches lost naturally would restore the population when adult mortality rates were low and would contribute more to population recovery when there were short remigration intervals between nesting seasons and a large proportion of natural loss of clutches. Because the model indicated that poaching was the most important cause of the leatherback decline at Las Baulas, protecting nests on the beach and protecting the beach from development are critical for survival of this population. Nevertheless, the model predicted that current high mortality rates of adults will prevent population recovery. Therefore, protection of the beach habitat and nests must be continued and fishery bycatch must be reduced to save this population.

Abstract

Resumen: A lo largo de 19 años, las poblaciones anidantes de tortugas laúd (Dermochelys coriacea) en el Parque Nacional Marino Las Baulas han declinado de 1500 tortugas anidantes por año a cerca de 100. Analizamos los efectos de la captura incidental por pesquerías y la cosecha ilegal (captura furtiva) de huevos de esta población. Modelamos la respuesta de la población a diferentes niveles de cosecha de huevos (90, 75, 50 y 25%) y el efecto de la erradicación de la captura furtiva en diferentes tiempos durante la declinación poblacional. Comparamos los efectos de 90% de captura furtiva con los de 20% de mortalidad de adultos debido a que ambos procesos estuvieron presentes en la población de Las Baulas. Hubo una declinación escalonada en el número de Tortugas anidantes en todos los niveles de cosecha de huevos. Los tiempos de extirpación para los diferentes niveles de captura furtiva variaron entre 45 y 282 años. La población anidante declinó más lentamente y sobrevivió más tiempo con 20% de mortalidad de adultos (146 años) que con 90% de captura furtiva (45 años). El tiempo transcurrido hasta que cesó la captura furtiva determinó el tamaño poblacional promedio en el que la población se estabilizó, variando entre 90 y 142 tortugas anidantes. Nuestro modelo predijo que salvando las nidadas que se pierden naturalmente, las poblaciones se restablecerían cuando las tasas de mortalidad fueran bajas y pudieran contribuir a la recuperación de la población cuando hubiera intervalos cortos de remigración entre períodos de nidación y una alta proporción de pérdida natural de nidadas. Debido a que el modelo indicó que la captura furtiva fue la causa más importante de la declinación de tortuga laúd en Las Baulas, la protección de nidos en la playa y la protección de playas ante el desarrollo son críticos para la supervivencia de esta población. Sin embargo, el modelo predijo que las altas tasas actuales de mortalidad de adultos evitará la recuperación de la población. Por lo tanto, la protección de hábitat de playa y de nidos debe continuar y la captura incidental por pesquerías debe disminuir para salvar a esta población.

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