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Key Role of European Rabbits in the Conservation of the Western Mediterranean Basin Hotspot

Authors

  • MIGUEL DELIBES-MATEOS,

    Corresponding author
    1. Instituto de Investigación en Recursos Cinegéticos, IREC (CSIC-UCLM-JCCM), Ronda de Toledo s/n, 13071-Ciudad Real, Spain
    2. Departamento de Biología Animal, Facultad de Ciencias, Universidad de Málaga, 29071-Málaga, Spain
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  • MIGUEL DELIBES,

    1. CSIC, Department of Applied Biology, Estac Biol Donana, ES-41013 Seville, Spain
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  • PABLO FERRERAS,

    1. Instituto de Investigación en Recursos Cinegéticos, IREC (CSIC-UCLM-JCCM), Ronda de Toledo s/n, 13071-Ciudad Real, Spain
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  • RAFAEL VILLAFUERTE

    1. Instituto de Investigación en Recursos Cinegéticos, IREC (CSIC-UCLM-JCCM), Ronda de Toledo s/n, 13071-Ciudad Real, Spain
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§ Address for correspondence: Departamento de Biología Animal, Facultad de Ciencias, Universidad de Málaga, 29071- Málaga, Spain, email mdelibesmateos@gmail.com

Abstract

Abstract: The Mediterranean Basin is a global hotspot of biodiversity. Hotspots are said to be experiencing a major loss of habitat, but an added risk could be the decline of some species having a special role in ecological relationships of the system. We reviewed the role of European rabbits (Oryctolagus cuniculus) as a keystone species in the Iberian Peninsula portion of the Mediterranean hotspot. Rabbits conspicuously alter plant species composition and vegetation structure through grazing and seed dispersal, which creates open areas and preserves plant species diversity. Moreover, rabbit latrines have a demonstrable effect on soil fertility and plant growth and provide new feeding resources for many invertebrate species. Rabbit burrows provide nest sites and shelter for vertebrates and invertebrates. In addition, rabbits serve as prey for a number of predators, including the critically endangered Iberian lynx (Lynx pardinus) and Spanish Imperial Eagle (Aquila adalberti). Thus, the Mediterranean ecosystem of the Iberian Peninsula should be termed “the rabbit's ecosystem.” To our knowledge, this is the first empirical support for existence of a multifunctional keystone species in a global hotspot of biodiversity. Rabbit populations have declined drastically on the Iberian Peninsula, with potential cascading effects and serious ecological and economic consequences. From this perspective, rabbit recovery is one of the biggest challenges for conservation of the Mediterranean Basin hotspot.

Abstract

Resumen: La Cuenca del Mediterráneo es un área de importancia para la biodiversidad global. estas áreas de importancia están experimentando una gran pérdida de hábitat, pero el declive de algunas especies que juegan un papel especial en las relaciones ecológicas del sistema pudiera ser un riesgo adicional. Revisamos el papel del conejo europeo (Oryctolagus cuniculus) como especie clave en la porción del área de importancia Mediterráneo en la Península Ibérica. Los conejos conspicuamente alteran la composición de especies de plantas y la estructura de la vegetación por medio del pastoreo y la dispersión de semillas, lo cual crea áreas abiertas y preserva la diversidad especies de plantas. Más aun, las letrinas de conejos tienen un efecto demostrable sobre la fertilidad del suelo y el crecimiento de plantas y proporcionan nuevos recursos alimenticios para muchas especies de invertebrados. Las madrigueras de los conejos proporcionan espacio para la nidificación y refugio a vertebrados e invertebrados. También, los conejos sirven como presa para un número de depredadores, incluyendo al lince ibérico (Lynx pardinus) en peligro crítico y al águila imperial (Aquila adalberti). Por lo tanto, el ecosistema Mediterráneo de la Península Ibérica debería ser denominado el “ecosistema de los conejos.” Hasta donde sabemos, este es la primera evidencia empírica de la existencia de una especie clave multifuncional en un área de importancia para la biodiversidad global. Las poblaciones de conejos han declinado drásticamente en la Península Ibérica, con potenciales efectos en cascada y serias consecuencias ecológicas y económicas. Desde esta perspectiva, la recuperación de conejos es uno de los mayores retos para la conservación del área de importancia de la Cuenca del Mediterráneo.

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