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Keywords:

  • African elephant;
  • DNA;
  • assignment tests;
  • ivory trade;
  • poaching;
  • wildlife trafficking
  • ADN;
  • comercio de marfil;
  • elefante africano;
  • pruebas de asignación;
  • tráfico de vida silvestre

Abstract: International wildlife crime is burgeoning in this climate of global trade. We contend that the most effective way to contain this illegal trade is to determine where the wildlife is being removed. This allows authorities to direct law enforcement to poaching hot spots, potentially stops trade before the wildlife is actually killed, prevents countries from denying their poaching problems at home, and thwarts trade before it enters into an increasingly complex web of international criminal activity. Forensic tools have been limited in their ability to determine product origin because the information they can provide typically begins only at the point of shipment. DNA assignment analyses can determine product origin, but its use has been limited by the inability to assign samples to locations where reference samples do not exist. We applied new DNA assignment methods that can determine the geographic origin(s) of wildlife products from anywhere within its range. We used these methods to examine the geographic origin(s) of 2 strings of seizures involving large volumes of elephant ivory, 1 string seized in Singapore and Malawi and the other in Hong Kong and Cameroon. These ivory traffickers may comprise 2 of the largest poaching rings in Africa. In both cases all ivory seized in the string had common origins, which indicates that crime syndicates are targeting specific populations for intense exploitation. This result contradicts the dominant belief that dealers are using a decentralized plan of procuring ivory stocks as they became available across Africa. Large quantities of ivory were then moved, in multiple shipments, through an intermediate country prior to shipment to Asia, as a risk-reduction strategy that distances the dealer from the poaching locale. These smuggling strategies could not have been detected by forensic information, which typically begins only at the shipping source.

Resumen: El crimen de vida silvestre internacional está floreciendo en este tiempo de comercio global. Sostenemos que la forma más efectiva de contener este comercio ilegal es determinar dónde está siendo removida la vida silvestre. Esto permite que las autoridades dirijan el cumplimiento de la ley a los sitios candentes de la caza furtiva, potencialmente detiene el comercio antes de la vida silvestre sea cazada, evita que los países nieguen sus problemas de cacería furtiva y combate al comercio antes de que entre a una red de actividades criminales cada vez más compleja. Las herramientas forenses han estado limitadas en su capacidad para determinar el origen del producto porque la información que pueden proporcionar típicamente comienza en el punto de embarque. Las pruebas de asignación de ADN pueden determinar el origen del producto, pero su utilización ha sido limitada por la incapacidad de asignar muestras a localidades donde las muestras de referencia no existen. Aplicamos métodos de asignación de ADN que pueden determinar el(los) origen(es) de productos de vida silvestre de cualquier sitio dentro de su rango de distribución. Utilizamos estos métodos para examinar el(los) origen(es) de dos cadenas de confiscaciones de grandes volúmenes de marfil de elefante, una cadena confiscada en Singapur y Malawi y la otra en Hong Kong y Camerún. Estos traficantes de marfil pueden dos de grupos de traficantes más grandes de África. En ambos casos, el marfil confiscado tenía orígenes comunes, lo que indica que lo grupos mafiosos están apuntando a poblaciones específicas para explotarlas intensivamente. Este resultado contradice la creencia dominante de que los traficantes utilizan un plan descentralizado para procurarse reservas de marfil a medida que se hacen disponibles. Entonces, grandes cantidades de marfil fueron movilizadas, en múltiples embarques, por medio de un país intermediario antes de ser embarcadas a Asia, una estrategia para reducir riesgos que aleja del sitio de la cacería furtiva al distribuidor. Estas estrategias de contrabando no podrían haber sido detectadas por información forense, que típicamente comienza en el sitio de embarque.