Effects of Weed-Management Burning on Reptile Assemblages in Australian Tropical Savannas

Authors


Abstract

Abstract: Fire is frequently used for land management purposes and may be crucial for effective control of invasive non-native plants. Nevertheless, fire modifies environments and may affect nontarget native biodiversity, which can cause conflicts for conservation managers. Native Australian reptiles avoid habitat invaded by the alien plant rubber vine (Cryptostegia grandiflora) and may be susceptible to the impacts of burning, a situation that provides a model system in which to examine possible conservation trade-offs between managing invasive plants and maintaining native biodiversity. We used replicated, experimental fire treatments (unburned, dry-season burned, and wet-season burned) in 2 habitats (riparian and adjacent open woodland) to examine the short- (within 12 months of fire) and longer-term (within 3 years of fire) changes of reptile assemblages in response to wet- and dry-season burning for weed management in tropical savannas of northern Australia. Within 12 months of fire, abundances of the skink Carlia munda (Scincidae) were higher in the burned sites, but overall reptile composition was structured by habitat type rather than by effects of burning. Within 3 years of a fire, the effects of fire were evident. Reptiles, especially the gecko Heteronotia binoei (Gekkonidae), were least abundant in dry-season burned sites; litter-associated species, including Carlia pectoralis (Scincidae), were rarely observed in burned habitat; and there were fewer species in the wet-season burned sites. Reptile abundance was associated with vegetation structure, which suggests that fire-induced changes detrimentally altered the availability of resources for some reptiles, particularly leaf-litter species. Invasive alien plants, such as rubber vine, have severe effects on native biodiversity, and control of such species is a fundamental land management objective. Nevertheless, fire management of invasive alien plants may adversely affect native biodiversity, creating a conservation conundrum. In such scenarios, land managers will need to identify the most desired conservation goal and consider the consequences for native biota.

Abstract

Resumen: El fuego es utilizado frecuentemente para fines de manejo de tierras y puede ser crucial para el control efectivo de plantas no nativas invasoras. Sin embargo, el fuego modifica los ambientes y puede afectar a la biodiversidad nativa, lo cual causa conflictos para los manejadores de conservación. Los reptiles australianos nativos evitan el hábitat invadido por la planta trepadora no nativa Cryptostegia grandiflora y pueden ser susceptibles a los impactos de la quema, una situación que proporciona un sistema modelo en el cual examinar los posibles pros y contras del manejo de plantas invasoras y el mantenimiento de la biodiversidad. Utilizamos dos tratamientos de fuego experimentales, replicados (sin quema, quema en época de sequía y quema en época de lluvias) en dos hábitats (ribereño y bosque adyacente) para examinar los cambios a corto (a 12 meses de la quema) y largo (a tres años de la quema) plazo en los ensambles de reptiles en respuesta a la quema en secas y lluvias para el manejo de hierbas en sabanas tropicales del norte de Australia. A 12 meses de la quema, las abundancias de Carlia munda (Scincidae) fueron mayores en los sitios quemados, pero la composición total de reptiles estaba estructurada por el tipo de hábitat y no por los efectos de la quema. A 3 años de la quema, los efectos del fuego fueron evidentes. Los reptiles, especialmente Heteronotia binoei (Gekkonidae), fueron menos abundantes en los sitios quemados en la época de sequía; las especies asociadas a la hojarasca, incluyendo Carlia pectoralis (Scincidae), fueron observadas raramente en el hábitat quemado y hubo menos especies en los sitios quemados en la época de lluvias. La abundancia de reptiles se asoció con la estructura de la vegetación, lo que sugiere que los cambios inducidos por el fuego alteraron perjudicialmente la disponibilidad de recursos para algunos reptiles, particularmente las especies de la hojarasca. Las especies no nativas invasoras, como Cryptostegia grandiflora, tienen efectos severos sobre la biodiversidad nativa, y el control de tales especies es un objetivo fundamental en el manejo de tierras. Sin embargo, el manejo con fuego de plantas no nativas invasoras puede afectar adversamente a la biodiversidad nativa, creando un enigma para la conservación. En tales escenarios, los manejadores de tierras tendrán que identificar la meta de conservación más deseada y considerar las consecuencias para la biota nativa.

Ancillary