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Keywords:

  • biodiversity conservation;
  • competitive exclusion;
  • economic growth;
  • economies of scale;
  • research and development;
  • technological progress;
  • thermodynamics;
  • trophic levels
  • conservación de la biodiversidad;
  • crecimiento económico;
  • economías de escala;
  • exclusión competitiva;
  • investigación y desarrollo;
  • niveles tróficos;
  • progreso tecnológico;
  • termodinámica

Abstract: The conflict between economic growth and biodiversity conservation is understood in portions of academia and sometimes acknowledged in political circles. Nevertheless, there is not a unified response. In political and policy circles, the environmental Kuznets curve (EKC) is posited to solve the conflict between economic growth and environmental protection. In academia, however, the EKC has been deemed fallacious in macroeconomic scenarios and largely irrelevant to biodiversity. A more compelling response to the conflict is that it may be resolved with technological progress. Herein I review the conflict between economic growth and biodiversity conservation in the absence of technological progress, explore the prospects for technological progress to reconcile that conflict, and provide linguistic suggestions for describing the relationships among economic growth, technological progress, and biodiversity conservation. The conflict between economic growth and biodiversity conservation is based on the first two laws of thermodynamics and principles of ecology such as trophic levels and competitive exclusion. In this biophysical context, the human economy grows at the competitive exclusion of nonhuman species in the aggregate. Reconciling the conflict via technological progress has not occurred and is infeasible because of the tight linkage between technological progress and economic growth at current levels of technology. Surplus production in existing economic sectors is required for conducting the research and development necessary for bringing new technologies to market. Technological regimes also reflect macroeconomic goals, and if the goal is economic growth, reconciliatory technologies are less likely to be developed. As the economy grows, the loss of biodiversity may be partly mitigated with end-use innovation that increases technical efficiency, but this type of technological progress requires policies that are unlikely if the conflict between economic growth and biodiversity conservation (and other aspects of environmental protection) is not acknowledged.

Resumen: El conflicto entre crecimiento económico y conservación de la biodiversidad es entendido en porciones de la academia y a veces es reconocido en círculos políticos. Sin embargo, no hay una respuesta unificada. En los círculos políticos, se postula que la curva ambiental Kuznets resuelve el conflicto entre crecimiento económico y protección ambiental. Sin embargo, en la academia se ha estimado que la curva ambiental Kuznets es falaz en escenarios macroeconómicos e irrelevante para la biodiversidad. Una respuesta más convincente al conflicto es que puede ser resuelto con progreso tecnológico. Aquí reviso el conflicto entre crecimiento económico y conservación de la biodiversidad en la ausencia de progreso tecnológico, exploro las perspectivas del progreso tecnológico para reconciliar ese conflicto y proporciono sugerencias lingüísticas para describir las relaciones entre el crecimiento económico, el progreso tecnológico y la conservación de la biodiversidad. El conflicto entre crecimiento económico y conservación de la biodiversidad se basa en las dos primeras leyes de la termodinámica y en principios de ecología como los niveles tróficos y la exclusión competitiva. En este contexto biofísico, la economía humana crece a costa de la exclusión competitiva de especies no humanas. La reconciliación del conflicto mediante el progreso tecnológico no ha ocurrido y no es viable por la estrecha relación entre el progreso tecnológico y el crecimiento económico en los niveles actuales de tecnología. Se requiere la producción de excedentes en los sectores económicos existentes para realizar la investigación y desarrollo necesarios para traer nuevas tecnologías al mercado. Los regímenes tecnológicos también reflejan metas macroeconómicas, y si la meta es el crecimiento económico, es menos probable que se desarrollen tecnologías reconciliadoras. A medida que crece la economía, la pérdida de biodiversidad puede ser mitigada parcialmente con innovaciones que incrementen la eficiencia técnica, pero este tipo de progreso tecnológico requiere políticas que no funcionarán si no se reconoce el conflicto entre el crecimiento económico y la conservación de la biodiversidad (y otros aspectos de la protección ambiental).