• biodiversity;
  • deforestation;
  • fragmentation;
  • habitat loss;
  • Los Tuxtlas;
  • Mexico;
  • plant diversity;
  • tropical rainforest
  • biodiversidad;
  • bosque lluvioso tropical;
  • deforestación;
  • diversidad de plantas;
  • fragmentación;
  • Los Tuxtlas;
  • México;
  • pérdida de hábitat

Abstract: We evaluated the importance of small (<5 ha) forest patches for the conservation of regional plant diversity in the tropical rainforest of Los Tuxtlas, Mexico. We analyzed the density of plant species (number of species per 0.1 ha) in 45 forest patches of different sizes (1–700 ha) in 3 landscapes with different deforestation levels (4, 11, and 24% forest cover). Most of the 364 species sampled (360 species, 99%) were native to the region, and only 4 (1%) were human-introduced species. Species density in the smallest patches was high and variable; the highest (84 species) and lowest (23 species) number of species were recorded in patches of up to 1.8 ha. Despite the small size of these patches, they contained diverse communities of native plants, including endangered and economically important species. The relationship between species density and area was significantly different among the landscapes, with a significant positive slope only in the landscape with the highest deforestation level. This indicates that species density in a patch of a given size may vary among landscapes that have different deforestation levels. Therefore, the conservation value of a patch depends on the total forest cover remaining in the landscape. Our findings revealed, however, that a great portion of regional plant diversity was located in very small forest patches (<5 ha), most of the species were restricted to only a few patches (41% of the species sampled were distributed in only 1–2 patches, and almost 70% were distributed in 5 patches) and each landscape conserved a unique plant assemblage. The conservation and restoration of small patches is therefore necessary to effectively preserve the plant diversity of this strongly deforested and unique Neotropical region.

Resumen: Evaluamos la importancia de parches de bosque pequeños (<5 ha) para la conservación de la diversidad regional de plantas en el bosque lluvioso tropical de Los Tuxtlas, México. Analizamos la densidad de especies de plantas (número de especies por 0.1 ha) en 45 parches de bosque de diferentes tamaños (1–700 ha) en tres paisajes con diferentes niveles de deforestación (4, 11 y 24% de cobertura forestal). La mayoría de las 364 especies muestreadas (360 especies, 99%) fueron nativas de la región, y sólo 4 (1%) fueron especies introducidas por el hombre. La densidad de especies en los parches más pequeños fue alta y muy variable; el mayor (84 especies) y el menor (23) número de especies se registró en parches de hasta 1.8 ha. No obstante el tamaño pequeño de estos parches, contenían comunidades diversas de plantas nativas, incluyendo especies en peligro de extinción y económicamente importantes. La relación entre la densidad de especies y el área fue significativamente diferente entre los paisajes, con una pendiente significativamente positiva sólo en el paisaje con el mayor nivel de deforestación. Esto indica que la densidad de especies en un parche de tamaño determinado puede variar entre paisajes que tienen diferentes niveles de deforestación. Por lo tanto, el valor de conservación de un parche depende de la proporción total de cobertura forestal en el paisaje. Sin embargo, nuestros resultados revelaron que una gran porción de la diversidad regional de plantas se localizó en parches de bosque muy pequeños (<5 ha), la mayoría de las especies se restringieron a unos cuantos parches (41% de las especies muestreadas se distribuyeron en sólo 1–2 parches, y casi 70% se distribuyeron en cinco parches) y cada paisaje conservó un ensamble de plantas único. La conservación y restauración de parches pequeños es por lo tanto necesaria para la preservación efectiva de la diversidad de esta región Neotropical única y sumamente deforestada.