Fish Responses to Experimental Fragmentation of Seagrass Habitat

Authors


email petermacreadie@gmail.com

Current address: Arthur Rylah Institute, Department of Sustainability and Environment, Melbourne, Australia.

Abstract

Abstract: Understanding the consequences of habitat fragmentation has come mostly from comparisons of patchy and continuous habitats. Because fragmentation is a process, it is most accurately studied by actively fragmenting large patches into multiple smaller patches. We fragmented artificial seagrass habitats and evaluated the impacts of fragmentation on fish abundance and species richness over time (1 day, 1 week, 1 month). Fish assemblages were compared among 4 treatments: control (single, continuous 9-m2 patches); fragmented (single, continuous 9-m2 patches fragmented to 4 discrete 1-m2 patches); prefragmented/patchy (4 discrete 1-m2 patches with the same arrangement as fragmented); and disturbance control (fragmented then immediately restored to continuous 9-m2 patches). Patchy seagrass had lower species richness than actively fragmented seagrass (up to 39% fewer species after 1 week), but species richness in fragmented treatments was similar to controls. Total fish abundance did not vary among treatments and therefore was unaffected by fragmentation, patchiness, or disturbance caused during fragmentation. Patterns in species richness and abundance were consistent 1 day, 1 week, and 1 month after fragmentation. The expected decrease in fish abundance from reduced total seagrass area in fragmented and patchy seagrass appeared to be offset by greater fish density per unit area of seagrass. If fish prefer to live at edges, then the effects of seagrass habitat loss on fish abundance may have been offset by the increase (25%) in seagrass perimeter in fragmented and patchy treatments. Possibly there is some threshold of seagrass patch connectivity below which fish abundances cannot be maintained. The immediate responses of fish to experimental habitat fragmentation provided insights beyond those possible from comparisons of continuous and historically patchy habitat.

Abstract

Resumen: La comprensión de las consecuencias de la fragmentación del hábitat ha provenido principalmente de comparaciones de hábitats fragmentados y continuos. Debido a que la fragmentación es un proceso, su estudio es más preciso mediante la fragmentación activa de áreas continuas en múltiples fragmentos más pequeños. Fragmentamos hábitats de pasto marino artificiales y evaluamos los impactos de la fragmentación sobre la abundancia y riqueza de especies en el tiempo (1 día, 1 semana, 1 mes). Los ensambles de peces fueron comparados entre cuatro tratamientos: control (fragmentos individuales continuos de 9 m2), fragmentado (fragmentos individuales continuos de 9 m2 divididos en cuatro fragmentos discretos de 1 m2); prefragmentado/fragmentado (cuatro parches discretos de 1 m2 con el mismo arreglo que fragmentado) y control de perturbación (fragmentado e inmediatamente restablecido a parches continuos de 9 m2). El pasto marino heterogéneo tuvo menor riqueza de especies que el pasto marino fragmentado activamente (hasta 39% menos especies después de 1 semana), pero la riqueza de especies en los tratamientos fragmentados fue similar a los controles. La abundancia total de peces no varió entre tratamientos y por lo tanto no fue afectada por la fragmentación, la heterogeneidad ni la perturbación causada durante la fragmentación. Los patrones de riqueza y abundancia de especies fueron consistentes 1 día, 1 semana y 1 mes después de la fragmentación. La disminución esperada en la abundancia de peces por la reducción de la superficie de pasto en los tratamientos fragmentados y heterogéneos pareció ser compensada por la mayor densidad de peces por unidad de área de pasto marino. Si los peces prefieren vivir en los bordes, entonces los efectos de la pérdida de hábitat sobre la abundancia de peces pudieron haber sido compensados por el incremento (25%) del perímetro de pasto marino en los tratamientos fragmentados y heterogéneos. Posiblemente hay un umbral de conectividad de pasto marino debajo del cual las abundancias de peces no pueden ser mantenidas. Las respuestas inmediatas de los peces a la fragmentación experimental del hábitat proporcionaron conocimientos más allá de los obtenidos con comparaciones de hábitat continuo e históricamente heterogéneo.

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