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Keywords:

  • coral reefs;
  • historical ecology;
  • overfishing;
  • reef fish;
  • shifting baselines
  • arrecifes de coral;
  • ecología histórica;
  • directrices cambiantes;
  • peces de arrecife;
  • sobrepesca

Abstract: A loss of large vertebrates has occurred in aquatic and terrestrial ecosystems, but data to measure long-term population changes are sparse. Historical photographs provide visual and quantitative evidence of changes in mean individual size and species composition for groups of marine fish that have been targeted by sport fishing. I measured such trends for 13 groups of recreationally caught “trophy” reef fish with photographs taken in Key West, Florida, from 1956 to 2007. The mean fish size declined from an estimated 19.9 kg (SE 1.5) to 2.3 kg (SE 0.3), and there was a major shift in species composition. Landings from 1956 to 1960 were dominated by large groupers (Epinephelus spp.), and other large predatory fish were commonly caught, including sharks with an average length of just <2 m. In contrast, landings in 2007 were composed of small snappers (Lutjanus spp. and Ocyurus chrysurus) with an average length of 34.4 cm (SE 0.62), and the average length of sharks declined by more than 50% over 50 years. Major declines in the size of fish caught were not reflected in the price of fishing trips, so customers paid the same amount for a less-valuable product. Historical photographs provide a window into a more pristine coral reef ecosystem that existed a half a century ago and lend support to current observations that unfished reef communities are able to support large numbers of large-bodied fish.

Resumen: Una pérdida de vertebrados mayores ha ocurrido en ecosistemas acuáticos y terrestres, pero los datos para medir los cambios poblaciones a largo plazo son escasos. Las fotografías históricas proporcionan evidencia visual y cuantitativa de cambios en el tamaño individual promedio y de la composición de especies en grupos de peces marinos que han sido blanco de la pesca deportiva. Medí esas tendencias en 13 grupos de peces de arrecife capturados recreativamente como “trofeos” mediante fotografías tomadas en Key West, Florida, desde 1956 a 2007. El peso promedio de los peces declinó de unos 19.9 kg (ES 1.5) a 2.3 kg (ES 0.3), y hubo un cambio mayor en la composición de especies. Las capturas entre 1956 y 1960 estuvieron dominadas por meros (Epinephelus spp.) grandes, y otros peces depredadores eran capturados comúnmente, incluyendo tiburones con una longitud promedio de poco menos de 2m. En contraste, las capturas en 2007 fueron compuestas de pargos (Lutjanus spp. y Ocyurus chrysurus) pequeños con una longitud promedio de 34.4 cm (ES 0.62), y la longitud promedio de los tiburones declinó más de 50% en 50 años. La gran declinación en el tamaño de los peces capturados no se reflejó en los precios de los viajes de pesca, así que los clientes pagaron la misma cantidad por un producto menos valioso. Las fotografías históricas proporcionan una visión de un ecosistema arrecifal coralino prístino que existió hace medio siglo y proporcionan soporte a los comentarios actuales de que las comunidades arrecifales no explotadas son capaces de soportar numerosos peces de talla grande.