Assessing the Threat Status of Ecological Communities

Authors


Address for correspondence: Imperial College London.

Abstract

Abstract: Conservationists are increasingly interested in determining the threat status of ecological communities as a key part of their planning efforts. Such assessments are difficult because of conceptual challenges and a lack of generally accepted criteria. We reviewed 12 protocols for assessing the threat status of communities and identified conceptual and operational issues associated with developing a rigorous, transparent, and universal set of criteria for assessing communities, analogous to the International Union for Conservation of Nature (IUCN) Red List standards for species. We examined how each protocol defines a community and its extinction and how each applies 3 overarching criteria: decline in geographic distribution, restricted geographic distribution, and changes to ecological function. The protocols vary widely in threshold values used to assess declines and distribution size and the time frames used to assess declines, leading to inconsistent assessments of threat status. Few of the protocols specify a scale for measuring distribution size, although assessment outcomes are highly sensitive to scale. Protocols that apply different thresholds for species versus communities tend to require greater declines and more restricted distributions for communities than species to be listed in equivalent threat categories. Eleven of the protocols include a reduction in ecological function as a criterion, but almost all assess it qualitatively rather than quantitatively. We argue that criteria should be explicit and repeatable in their concepts, parameters, and scale, applicable to a broad range of communities, and address synergies between types of threats. Such criteria should focus on distribution size, declines in distribution, and changes to key ecological functions, with the latter based on workable proxies for assessing the severity, scope, and immediacy of degradation. Threat categories should be delimited by thresholds that are assessed at standard scales and are logically consistent with the viability of component species and important ecological functions.

Abstract

Resumen: Los conservacionistas cada vez están más interesados en determinar el estatus de amenaza de comunidades ecológicas como parte de sus esfuerzos de planificación. Tales evaluaciones son difíciles debido a los retos conceptuales y la carencia de criterios aceptados por la generalidad. Revisamos 12 protocolos para la evaluación de estatus de amenaza de comunidades e identificamos aspectos conceptuales y operativos asociados con el desarrollo de un conjunto de criterios rigurosos, transparentes y universales para evaluar comunidades, análogo a los estándares para especies de la Lista Roja de IUCN. Examinamos la definición de una comunidad y su extinción en cada protocolo y cómo aplica tres criterios generales: declinación en distribución geográfica; distribución geográfica restringida y cambios en la función ecológica. Los protocolos varían ampliamente en los valores umbral utilizados para evaluar declinaciones y distribución y en los marcos de tiempo usados para evaluar las declinaciones, lo que lleva a evaluaciones inconsistentes del estatus de amenaza. Pocos protocolos especifican una escala para medir la distribución, aunque los resultados de las evaluaciones son altamente sensibles a la escala. Los protocolos que aplican umbrales diferentes para especies versus comunidades tienden a requerir mayores declinaciones y distribuciones más restringidas para comunidades que para especies para enlistarlas en categorías de amenaza equivalentes. Once de los protocolos incluyen como criterio una reducción en la función ecológica, pero casi todos la evalúan cualitativa y no cuantitativamente. Proponemos que los criterios deben ser explícitos y repetibles en sus conceptos, parámetros y escala, aplicables a una amplia gama de comunidades y abordar sinergias entre tipos de amenazadas. Tales criterios deben enfocar la extensión de la distribución, declinaciones en la distribución y cambios en funciones ecológicas claves, basados en evaluaciones de la severidad, alcance e inmediatez de la degradación, Las categorías de amenaza deberían ser delimitadas por umbrales evaluados en escalas estándar y que son lógicamente consistentes con la viabilidad de las especies y de funciones ecológicas importantes.

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