The Links between Protected Areas, Faiths, and Sacred Natural Sites

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Abstract

Abstract: Most people follow and are influenced by some kind of spiritual faith. We examined two ways in which religious faiths can in turn influence biodiversity conservation in protected areas. First, biodiversity conservation is influenced through the direct and often effective protection afforded to wild species in sacred natural sites and in seminatural habitats around religious buildings. Sacred natural sites are almost certainly the world's oldest form of habitat protection. Although some sacred natural sites exist inside official protected areas, many thousands more form a largely unrecognized “shadow” conservation network in many countries throughout the world, which can be more stringently protected than state-run reserves. Second, faiths have a profound impact on attitudes to protection of the natural world through their philosophy, teachings, investment choices, approaches to land they control, and religious-based management systems. We considered the interactions between faiths and protected areas with respect to all 11 mainstream faiths and to a number of local belief systems. The close links between faiths and habitat protection offer major conservation opportunities, but also pose challenges. Bringing a sacred natural site into a national protected-area system can increase protection for the site, but may compromise some of its spiritual values or even its conservation values. Most protected-area managers are not trained to manage natural sites for religious purposes, but many sacred natural sites are under threat from cultural changes and habitat degradation. Decisions about whether or not to make a sacred natural site an “official” protected area therefore need to be made on a case-by-case basis. Such sites can play an important role in conservation inside and outside official protected areas. More information about the conservation value of sacred lands is needed as is more informed experience in integrating these into wider conservation strategies. In addition, many protected-area staff need training in how to manage sensitive issues relating to faiths where important faith sites occur in protected areas.

Abstract

Resumen: La mayoría de la gente sigue y está influída por algún tipo de creencia espiritual. Examinamos dos formas en que las creencias religiosas pueden influir en la conservación de la biodiversidad en áreas protegidas. Primero, la conservación de la biodiversidad está influída por la protección directa y a menudo efectiva de especies silvestres en sitios naturales sagrados y en hábitats seminaturales alrededor de edificios religiosos. Los sitios naturales sagrados son la forma de protección de hábitat más antigua en el mundo. Aunque algunos sitios naturales sagrados existen dentro de áreas protegidas oficiales, muchos miles más forman una red de conservación “sombra” no reconocida en muchos países, que pueden estar más rigurosamente protegidas que las áreas protegidas administradas por el gobierno. Segundo, las creencias tienen un profundo impacto sobre las actitudes de protección del mundo natural a través de su filosofía, enseñanzas, opciones de inversión, acercamientos a la tierra que controlan y sistemas de gestión basadas en religión. Consideramos las interacciones entre creencias y áreas protegidas con respecto a las 11 creencias establecidas y un número de sistemas de creencias locales. Las estrechas relaciones entre creencias y protección del hábitat ofrecen mayores oportunidades de conservación, pero también plantean retos. La inclusión de un sitio natural sagrado en un sistema nacional de áreas protegidas incrementa la protección para el sitio, pero puede comprometer algunos de sus valores espirituales o sus valores de conservación. La mayoría de los administradores de áreas protegidas no está entrenada para manjar sitios naturales para fines religiosos, pero muchos sitios naturales sagrados están amenazados por cambios culturales y degradación del hábitat. Por lo tanto, se requiere que las decisiones sobre hacer o no que un sitio natural sagrado sea área protegida “oficial” se tomen caso por caso. Tales sitios pueden jugar un papel importante en la conservación dentro y fuera de áreas protegidas oficiales. Se requiere mucha información sobre el valor de conservación de sitios sagrados, así como más experiencia informada para integrarlos en estrategias de conservación más amplias. Adicionalmente, el personal de las áreas protegidas necesita capacitación en el manejo de temas sensibles relacionados con creencias en áreas protegidas con presencia de sitios sagrados importantes.

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