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Small Populations and Offspring Sex-Ratio Deviations in Eagles

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Abstract

Abstract: Stochastic variation of sex ratio has long been appreciated as a potential factor driving small populations to extinction, but it is not the only source of sex-ratio bias in small populations. We examined whether some consequences of sex allocation could affect extinction risk in small populations of size-dimorphic birds such as eagles. We report variations in sex ratio at fledging from a long-term study of a declining population of Spanish Imperial Eagles (Aquila adalberti). Nestling sex-ratio deviation apparently was mediated by age of breeders, whereas territory quality had no obvious effect. Adult–adult pairs produced the same proportion of both sexes in high- or low-density situations, but pairs with at least one member in nonadult plumage class produced more males. As the population declined over a period of years, the proportion of breeders with immature plumage increased; consequently, the proportion of fledgling males increased. However, when population density was high, the proportion of breeders with immature plumage decreased and more female offspring were produced. This relationship between population density, composition of breeder age, and fledgling sex ratios allowed us to make predictions of extinction risk due to nonstochastic deviations of sex ratio in small, declining populations. In the study population, on the basis of the Vortex simulation results, an estimated reduction of 42.5% in predicted mean time to extinction was attributed solely to biased sex ratio.

Abstract

ResumenPor mucho tiempo la variación estocástica de la proporción de sexos ha sido considerada como un factor que conduce a pequeñas poblaciones a la extinción, pero la variación estocástica no es la única causa de sesgo en la proporción de sexos en poblaciones pequeñas. Examinamos sí algunas consecuencias de la asignación de sexo pudiera afectar el riesgo de extinción en poblaciones pequeñas de aves dimórficas como las águilas. Reportamos variaciones en la proporción de sexo de volantones en un estudio de largo plazo de una población en declinación de Águilas Imperiales Españolas (Aquila adalberti). La desviación en la proporción de sexo en polluelos aparentemente fue mediada por la edad de los reproductores, mientras que la calidad del territorio no tuvo efecto obvio. Los parejas adulto-adulto produjeron la misma proporción de ambos sexos en situaciones de alta o baja densidad, pero las parejas con por lo menos un miembro con plumaje no adulto produjeron más machos. A medida que la población declinó en un período de años, la proporción de reproductores con plumaje inmaduro incrementó; consecuentemente, hubo incremento en la proporción de machos volantones. Sin embargo, cuando la densidad poblacional era alta, la proporción de reproductores con plumaje inmaduro decreció y se produjeron más crías hembras. Esta relación entre la densidad poblacional, la composición de la edad de los reproductores y las proporciones de sexo de volantones nos permitió hacer predicciones del riesgo de extinción debido a desviaciones no estocásticas de la proporción de sexos en poblaciones pequeñas en declinación. En la población estudiada, con base en resultados de simulaciones con Vortex, una reducción estimada en 42.5% en el tiempo medio hasta la extinción fue atribuida únicamente a la proporción de sexos sesgada.

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