Rehabilitating China's Largest Inland River

Authors

  • YIQING LI,

    Corresponding author
    1. Key Laboratory of Oasis Ecology and Desert Environment, Xinjiang Institute of Ecology and Geography, Chinese Academy of Sciences, Urumqi 830011, China
    2. College of Agriculture, Forestry and Natural Resources Management, University of Hawaii, Hilo, HI 96720, U.S.A.
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  • YANING CHEN,

    1. Key Laboratory of Oasis Ecology and Desert Environment, Xinjiang Institute of Ecology and Geography, Chinese Academy of Sciences, Urumqi 830011, China
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  • YAOQI ZHANG,

    1. School of Forestry and Wildlife Sciences, Auburn University, Auburn, AL 36849, U.S.A.
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  • YANG XIA

    1. Department of Biology, University of New Mexico, Albuquerque, NM 87131, U.S.A.
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email yiqing@hawaii.edu

Abstract

Abstract: Wetlands are particularly important for conserving China's biodiversity but riparian wetlands in the Tarim River basin in western China have been reduced by 46% during the last 3 decades. The world's largest habitat for Populus euphratica, which is in the Tarim River basin, significantly shrank. To protect and restore the deteriorated ecosystems along the Tarim River and its associated wetlands, China's government initiated a multimillion dollar river restoration project to release water from upper dams to the dried-up lower reaches of the Tarim River starting in 2000. We monitored the responses of groundwater and vegetation to water recharge in the lower reaches of the river from 2000 to 2006 by establishing nine 1000-m-long transects perpendicular to the river at intervals of 20–45 km along the 320-km river course below the Daxihaizi Reservoir, the source of water conveyance, to Lake Taitema, the terminus of the Tarim River. Water recharges from the Daxihaizi Reservoir to the lower reaches of the Tarim River significantly increased groundwater levels and vegetation coverage at all monitoring sites along the river. The mean canopy size of the endangered plant species P. euphratica doubled after 6 years of water recharge. Some rare migrating birds returned to rest on the restored wetlands in summer along the lower reaches of the Tarim River. The biggest challenge facing decision makers, however, is to balance water allocation and water rights between agricultural and natural ecosystems in a sustainable way. A large number of inhabitants in the Tarim Basin depend on these limited water resources for a living. At the same time, the endangered ecosystems need to be protected. Given the ecological, socioeconomic, and sociopolitical realities in the Tarim Basin, adaptive water policies and strategies are needed for water allocation in these areas of limited water resources.

Abstract

Resumen: Los humedales son particularmente importantes para la conservación de la biodiversidad de China pero los humedales ribereños en la Cuenca del Río Tarim en el occidente de China se han reducido en 46% durante las 3 últimas décadas. El mayor hábitat para Populus euphratica, ubicado en la cuenca del Río Tarim, se contrajo significativamente. Para proteger y restaurar los ecosistemas deteriorados a lo largo del Río Tarim y sus humedales asociados, en 2000 el gobierno chino inició un proyecto multimillonario de restauración del río para liberar agua de presas hacia la desecada cuenca inferior del Río Tarim. Monitoreamos las respuestas del agua subterránea y de la vegetación al recambio de agua en la parte baja del río de 2000 a 2006 mediante el establecimiento de nueve transectos de 1000 m, perpendiculares al río, a intervalos de 20 a 45 km a lo largo de 320 km del río entre el Reservorio Daxihaizi, la fuente de agua, y el Lago Taitema, donde desemboca el Río Tarim. Las recargas de agua desde el Reservorio Daxihaizi hacia la cuenca baja del Río Tarim significativamente incrementaron los niveles de agua subterránea y la cobertura de la vegetación en todos los sitios monitoreados. El tamaño promedio del dosel de la planta en peligro P. euphratica se duplicó después de seis años de recarga. Algunas aves migratorias raras regresaron a descansar en los humedales restaurados. Sin embargo, el mayor reto para los tomadores de decisiones es balancear la adjudicación de agua y los derechos del agua entre ecosistemas agrícolas y naturales de manera sustentable. Un gran número de habitantes de la Cuenca del Tarim dependen de esos recursos hídricos limitados para vivir. Al mismo tiempo, los ecosistemas en peligro deben ser protegidos. Dadas las circunstancias ecológicas, socioeconómicas y sociopolíticas de la Cuenca del Tarim, se requieren políticas y estrategias adaptativas para la adjudicación de agua en estas áreas de recursos hídricos limitados.

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