Identifying Anomalous Reports of Putatively Extinct Species and Why It Matters

Authors

  • DAVID L. ROBERTS,

    Corresponding author
    1. Museum of Comparative Zoology, Harvard University, 26 Oxford Street, Cambridge, MA 02138, U.S.A.
    2. Royal Botanic Gardens, Kew, Richmond, Surrey TW9 3AB, United Kingdom
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  • CHRIS S. ELPHICK,

    1. Department of Ecology and Evolutionary Biology and Center for Conservation and Biodiversity, 75 North Eagleville Road, U-3043, University of Connecticut, Storrs, CT 06269, U.S.A.
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  • J. MICHAEL REED

    1. Department of Biology, Tufts University, Medford, MA 02155, U.S.A.
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Errata

This article is corrected by:

  1. Errata: Errata Volume 26, Issue 2, 378, Article first published online: 23 March 2012

Address for correspondence: Royal Botanic Gardens, Kew, Richmond, Surrey TW9 3AB, United Kingdom, emaild.roberts@kew.org

Abstract

Abstract: As species become very rare and approach extinction, purported sightings can stir controversy, especially when scarce management resources are at stake. We used quantitative methods to identify reports that do not fit prior sighting patterns. We also examined the effects of including records that meet different evidentiary standards on quantitative extinction assessments for four charismatic bird species that might be extinct: Eskimo Curlew (Numenius borealis), Ivory-billed Woodpecker (Campephilus principalis), Nukupu`u (Hemignathus lucidus), and O`ahu `Alauahio (Paroreomyza maculata). For all four species the probability of there being a valid sighting today, given the past pattern of verified sightings, was estimated to be very low. The estimates of extinction dates and the chance of new sightings, however, differed considerably depending on the criteria used for data inclusion. When a historical sighting record lacked long periods without sightings, the likelihood of new sightings declined quickly with time since the last confirmed sighting. For species with this type of historical record, therefore, new reports should meet an especially high burden of proof to be acceptable. Such quantitative models could be incorporated into the International Union for Conservation of Nature's Red List criteria to set evidentiary standards required for unconfirmed sightings of “possibly extinct” species and to standardize extinction assessments across species.

Abstract

Resumen: A medida que una especie se vuelve rara y se acerca a la extinción, los posibles avistamientos pueden causar controversia, especialmente cuando están en juego escasos recursos para manejo. Utilizamos métodos cuantitativos existentes para identificar reportes que no concuerdan con anteriores patrones de avistamiento. También examinamos los efectos de la inclusión de registros que cumplen con estándares probatorios diferentes de las evaluaciones cuantitativas de extinción para cuatro especies carismáticas de aves que podrían extinguirse: Numenius borealis, Campephilus principalis, Hemignathus lucidus y Paroreomyza maculata. Para las cuatro especies, la probabilidad de que hubiera un avistamiento válido hoy, dado el patrón de avistamientos verificados en el pasado, fue muy baja. Sin embargo, las estimaciones de las fechas de extinción y la posibilidad de nuevos avistamientos difirió considerablemente dependiendo del criterio utilizado para la inclusión de datos. Cuando un registro histórico de avistamientos careció de largos períodos sin avistamientos, la probabilidad de nuevos avistamientos declinó rápidamente desde el último avistamiento confirmado. Por lo tanto, los reportes nuevos para especies con este tipo de registro histórico deben cumplir con una fuerte carga de pruebas para ser aceptados. Tales modelos cuantitativos podrían ser incorporados en los criterios de la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza para fijar estándares probatorios requeridos por avistamientos no confirmados de especies “posiblemente extintas” y para estandarizar la evaluación de extinciones de especies.

Ancillary