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Academic Research Training for a Nonacademic Workplace: a Case Study of Graduate Student Alumni Who Work in Conservation


Address correspondence to Mark W. Schwartz


Abstract: Graduate education in conservation biology has been assailed as ineffective and inadequate to train the professionals needed to solve conservation problems. To identify how graduate education might better fit the needs of the conservation workplace, we surveyed practitioners and academics about the importance of particular skills on the job and the perceived importance of teaching those same skills in graduate school. All survey participants (n = 189) were alumni from the University of California Davis Graduate Group in Ecology and received thesis-based degrees from 1973 to 2008. Academic and practitioner respondents clearly differed in workplace skills, although there was considerably more agreement in training recommendations. On the basis of participant responses, skill sets particularly at risk of underemphasis in graduate programs are decision making and implementation of policy, whereas research skills may be overemphasized. Practitioners in different job positions, however, require a variety of skill sets, and we suggest that ever-increasing calls to broaden training to fit this multitude of jobs will lead to a trade-off in the teaching of other skills. Some skills, such as program management, may be best developed in on-the-job training or collaborative projects. We argue that the problem of graduate education in conservation will not be solved by restructuring academia alone. Conservation employers need to communicate their specific needs to educators, universities need to be more flexible with their opportunities, and students need to be better consumers of the skills offered by universities and other institutions.


Resumen: La educación en biología de la conservación a nivel licenciatura ha sido calificada como ineficaz e inadecuada para formar a los profesionales que se requieren para resolver problemas de conservación. Para identificar cómo la educación a nivel licenciatura puede satisfacer las necesidades del ámbito laboral en conservación, sondeamos a profesionales y académicos sobre la importancia de habilidades particulares del trabajo y la percepción de la importancia de esas mismas habilidades en la universidad. Todos los participantes en el sondeo (n = 189) fueron alumnos del Grupo de Graduados en Ecología de la Universidad de California en Davis y obtuvieron el grado basado en tesis entre 1973 y 2008. Los académicos y profesionales encuestados difirieron claramente en sus habilidades, aunque hubo considerablemente mayor acuerdo en las recomendaciones de capacitación. Con base en las respuestas de los participantes, los conjuntos de habilidades en riesgo de no ser consideradas en los programas educativos son la toma de decisiones y la implementación de políticas, mientras que las habilidades de investigación tienden a ser sobre enfatizadas. Sin embargo, los profesionales en diferentes puestos de trabajo requieren una variedad de conjuntos de habilidades, y sugerimos que los constantes llamados a ampliar la capacitación para responder a esta multitud de labores conducirán a un desbalance en la enseñanza de otras habilidades. Algunas habilidades, como el manejo de programas, pueden desarrollarse en proyectos colaborativos o de capacitación en el trabajo. Argumentamos que el problema de la educación en biología de la conservación a nivel licenciatura no se resolverá solo con la reestructuración de la academia. Los empleadores deben comunicar sus requerimientos específicos a los educadores, las universidades deben ser más flexibles con sus oportunidades y los estudiantes necesitan ser mejores consumidores de las habilidades ofrecidas por las universidades y otras instituciones.