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Keywords:

  • baiji;
  • generational amnesia;
  • local ecological knowledge;
  • perceptions;
  • traditional ecological knowledge;
  • Yangtze paddlefish;
  • Yangtze River dolphin
  • amnesia generacional;
  • Baiji;
  • conocimiento ecológico local;
  • conocimiento ecológico tradicional;
  • delfín del Río Yangtze;
  • percepciones;
  • pez espátula del Yangtze

Abstract: Local ecological knowledge can provide a unique source of data for conservation, especially in efforts to investigate the status of rare or possibly extinct species, but it is unlikely to remain constant over time. Loss of perspective about past ecological conditions caused by lack of communication between generations may create “shifting baseline syndrome,” in which younger generations are less aware of local species diversity or abundance in the recent past. This phenomenon has been widely discussed, but has rarely been examined quantitatively. We present new evidence of shifting baselines in local perception of regional species declines and on the duration of “community memory” of extinct species on the basis of extensive interviews with fishers in communities across the middle-lower Yangtze basin. Many Yangtze species have experienced major declines in recent decades, and the Yangtze River dolphin or baiji (Lipotes vexillifer) and Yangtze paddlefish (Psephurus gladius) may have become extinct during the 21st century. Although informants across all age classes were strongly aware of the Yangtze ecosystem's escalating resource depletion and environmental degradation, older informants were more likely to recognize declines in two commercially important fish species, Reeves’ shad (Tenualosa reevesii) and Yangtze pufferfish (Takifugu fasciatus), and to have encountered baiji and paddlefish in the past. Age was also a strong predictor of whether informants had even heard of baiji or paddlefish, with younger informants being substantially less likely to recognize either species. A marked decrease in local knowledge about the Yangtze freshwater megafauna matched the time of major population declines of these species from the 1970s onwards, and paddlefish were already unknown to over 70% of all informants below the age of 40 and to those who first started fishing after 1995. This rapid rate of cultural baseline shift suggests that once even megafaunal species cease to be encountered on a fairly regular basis, they are rapidly forgotten by local communities.

Resumen: El conocimiento ecológico local puede proporcionar una fuente única de datos para la conservación, especialmente en esfuerzos para investigar el estatus de especies raras o posiblemente extintas, pero es poco probable que permanezca constante en el tiempo. La pérdida de perspectiva sobre las condiciones ecológicas pasadas causada por la falta de comunicación entre generaciones puede crear el “síndrome de directrices cambiantes,” con el que las generaciones jóvenes están menos enteradas de la diversidad o abundancia de especies local en el pasado reciente. Este fenómeno se ha discutido ampliamente, pero raras veces se ha examinado cuantitativamente. Presentamos nuevas evidencias de cambios en las directrices en la percepción local sobre la declinación de especies locales y sobre la duración de la “memoria de la comunidad” de especies extintas con base en entrevistas a pescadores en comunidades en la cuenca media-baja del Yangtze. Muchas especies del Yangtze han experimentado fuertes declinaciones en décadas recientes, y el delfín del Yangtze o baiji (Lipotes vexillifer) y el pez espátula del Yangtze (Psephurus gladius) pueden haberse extinguido durante el siglo veintiuno. Aunque los informantes en todas las clases de edades estaban muy conscientes de la reducción drástica de recursos y la degradación ambiental del ecosistema, los informantes de mayor edad tuvieron mejor conocimiento de las declinaciones de dos especies de peces de importancia comercial Tenualosa reevesii y Takifugu fasciatus, y reconocieron la presencia de baiji y pez espátula en el pasado, muy pocos informantes jóvenes reconocieron a ambas especies. La marcada disminución en el conocimiento ecológico local sobre la megafauna del Yangtze coincidió con el tiempo de las principales declinaciones poblacionales de estas especies a partir de 1970, y el pez espátula fue desconocido para más de 70% de los informantes menores a 40 años y para aquellos que comenzaron a pescar después de 1995. Esta rápida tasa de cambio de directrices culturales sugiere que una vez que se dejan de encontrar especies de megafauna en intervalos medianamente regulares, son olvidadas rápidamente por las comunidades locales.