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Keywords:

  • community composition;
  • grass;
  • herbivory;
  • large-carnivore conservation;
  • species richness;
  • tree seedling;
  • ungulate;
  • tiger habitat
  • composición de la comunidad;
  • conservación de carnívoros mayores;
  • hábitat de tigre;
  • herbivoría;
  • pasto;
  • plántula de árbol;
  • riqueza de especies;
  • ungulado

Abstract: The dry forests of southern India, which are endangered tropical ecosystems and among the world's most important tiger (Panthera tigris) habitats, are extensively invaded by exotic plants. Yet, experimental studies exploring the impacts of these invasions on native plants in these forests are scarce. Consequently, little is known about associated implications for the long-term conservation of tigers and other biodiversity in these habitats. I studied the impacts of the exotic plant Lantana camara on understory vegetation in a dry-forest tiger habitat in southern India. I compared the richness, composition, and abundance of tree seedlings, herbs, and shrubs and the abundance of grass among plots in which Lantana was cleared or left standing. These plots were distributed across two blocks—livestock free and livestock grazed. Removal of Lantana had an immediate positive effect on herb–shrub richness in the livestock-free block, but had no effect on that of tree seedlings in either livestock block. Tree-seedling and herb–shrub composition differed significantly between Lantana treatment and livestock block, and Lantana removal significantly decreased survival of tree seedlings. Nevertheless, the absence of trees, in any stage between seedling and adult, indicates that Lantana may stall tree regeneration. Lantana removal decreased the abundance of all understory strata, probably because forage plants beneath Lantana are less accessible to herbivores, and plants in Lantana-free open plots experienced greater herbivory. Reduced access to forage in invaded habitats could negatively affect ungulate populations and ultimately compromise the ability of these forests to sustain prey-dependent large carnivores. Additional research focused on understanding and mitigating threats posed by exotic plants may be crucial to the long-term protection of these forests as viable tiger habitats.

Resumen: Los bosques secos del sur de India, que son ecosistemas tropicales en peligro y entre los hábitats de (Panthera tigris) tigre más importantes del mundo, están invadidos extensamente por plantas exóticas. No obstante, los estudios experimentales que exploren los impactos de estas invasiones sobre las plantas nativas son escasos. Consecuentemente, se sabe poco de las implicaciones asociadas para la conservación a largo plazo de tigres y otra biodiversidad en estos hábitats. Estudié los impactos de la planta exótica Lantana camara sobre la vegetación de sotobosque en un bosque seco en el sur de India. Comparé la riqueza, composición y abundancia de plántulas de árbol, hierbas y arbustos y la abundancia de pasto entre parcelas en las que Lantana fue removida o se dejó de pie. Estas parcelas estaban distribuidas en dos bloques –sin ganado y con pastoreo de ganado. La remoción de Lantana tuvo un efecto positivo inmediato sobre la riqueza de hierbas y arbustos en el bloque sin pastoreo. La composición de plántulas de árbol y de hierbas-arbustos difirió significativamente entre el tratamiento con Lantana y el bloque con pastoreo, y la remoción de Lantana disminuyó la supervivencia de plántulas de árbol significativamente. Sin embargo, la ausencia de árboles, en cualquier etapa entre plántula y adulto, indica que Lantana puede retrasar la regeneración de árboles. La remoción de Lantana disminuyó la abundancia de todos los estratos del sotobosque, probablemente porque las plantas forrajeras debajo de Lantana son menos accesibles a los herbívoros, y las plantas en las parcelas sin Lantana presentaron mayor herbivoría. El acceso reducido al forraje en hábitats invadidos podría afectar negativamente a las poblaciones de ungulados y finalmente comprometer la capacidad de estos bosques para sustentar carnívoros mayores dependientes de presas. Investigaciones adicionales enfocadas en el entendimiento y mitigación de las amenazas debido a plantas exóticas pueden ser cruciales para la protección a largo plazo de estos bosques como hábitat viable para tigres.