Effects of Habitat Fragmentation on Effective Dispersal of Florida Scrub-Jays


Current address: UMR 7179, Muséum National d’Histoire Naturelle, 4, avenue du Petit Château, 91800 Brunoy, France, email acoulon@mnhn.fr


Abstract: Studies comparing dispersal in fragmented versus unfragmented landscapes show that habitat fragmentation alters the dispersal behavior of many species. We used two complementary approaches to explore Florida Scrub-Jay (Aphelocoma cœrulescens) dispersal in relation to landscape fragmentation. First, we compared dispersal distances of color-marked individuals in intensively monitored continuous and fragmented landscapes. Second, we estimated effective dispersal relative to the degree of fragmentation (as inferred from two landscape indexes: proportion of study site covered with Florida Scrub-Jay habitat and mean distance to nearest habitat patch within each study site) by comparing genetic isolation-by-distance regressions among 13 study sites having a range of landscape structures. Among color-banded individuals, dispersal distances were greater in fragmented versus continuous landscapes, a result consistent with other studies. Nevertheless, genetic analyses revealed that effective dispersal decreases as the proportion of habitat in the landscape decreases. These results suggest that although individual Florida Scrub-Jays may disperse farther as fragmentation increases, those that do so are less successful as breeders than those that disperse short distances. Our study highlights the importance of combining observational data with genetic inferences when evaluating the complex biological and life-history implications of dispersal.


Resumen: Estudios que comparan la dispersión en paisajes fragmentados versus no fragmentados muestran que la fragmentación del hábitat altera la conducta de dispersión de muchas especies. Utilizamos dos métodos complementarios para explorar la dispersión de Aphelocoma cœrulescens en relación con la fragmentación del paisaje. Primero, comparamos las distancias de dispersión de individuos marcados con color en paisajes continuos y fragmentados monitoreados intensivamente. Segundo, estimamos la dispersión efectiva en relación con el grado de fragmentación (inferida a partir de dos índices del paisaje: proporción del sitio de estudio cubierta con hábitat para A. cœrulescens y la distancia promedio al parche más cercano en cada sitio de estudio) mediante la comparación de regresiones de aislamiento genético por distancia entre 13 sitios de estudio con una gama de estructuras de paisaje. Entre los individuos marcados con color, las distancias de dispersión fueron mayores en los paisajes fragmentados versus los continuos, un resultado consistente con otros estudios. Sin embargo, los análisis genéticos revelaron que la dispersión efectiva decrece a medida que decrece la proporción de hábitat en el paisaje. Estos resultados sugieren que aunque individuos de A. cœrulescens pueden dispersarse más lejos a medida que incrementa la fragmentación, aquellos que lo hacen son reproductores menos exitosos que los que se dispersan a corta distancia. Nuestro estudio resalta la importancia de combinar datos observacionales con inferencias genéticas cuando se evalúan las complejas implicaciones de la dispersión sobre la biología y la historia natural.