A Contemporary, Sex-Limited Change in Body Size of an Estuarine Turtle in Response to Commercial Fishing

Authors


‡email mwola001@ucr.edu

Abstract

Abstract: Juvenile growth rate and adult body size are important components of life-history strategies because of their direct impact on fitness. The diamondback terrapin (Malaclemys terrapin) is a sexually dimorphic, long-lived turtle inhabiting brackish waters throughout the Atlantic and Gulf coasts of the United States. In parts of its range, terrapins face anthropogenically imposed mortality: juveniles of both sexes inadvertently enter commercial crab traps and drown. For adult females, the carapace eventually grows large enough that they cannot enter traps, whereas males almost never reach that critical size. We compared age structure, carapace dimensions, growth curves, and indices of sexual dimorphism for a Chesapeake Bay population of terrapins (where mortality of turtles is high due to crab traps) with contemporary terrapins from Long Island Sound and museum specimens from Chesapeake Bay (neither group subject to commercial crab traps). We also calculated the allochronic and synchronic rates of evolutionary change (haldanes) for males and females to measure the rate of trait change in a population or between populations, respectively. We found a dramatic shift to a younger male age structure, a decrease in the length of time to terminal female carapace size, a 15% increase in female carapace width, and an increase in sexual dimorphism in Chesapeake Bay. In a new twist, our results implicate a fishery in the selective increase in size of a reptilian bycatch species. These sex-specific changes in life history and demography have implications for population viability that need to be considered when addressing conservation of this threatened turtle.

Abstract

Resumen: La tasa de crecimiento de juveniles y el tamaño corporal de adultos son componentes importantes de las estrategias de historia de vida debido a su impacto directo sobre la eficacia biológica. La tortuga Malaclemys terrapin es una especie longeva, dimórfica sexualmente, que habita aguas salobres a lo largo de las cosas del Atlántico y Golfo de México de Estados Unidos. En algunas partes de su distribución, las tortugas enfrentan mortalidad de origen antropogénico: juveniles de ambos sexos entran inadvertidamente a trampas para cangrejos y se ahogan. En hembras adultas, el carapacho eventualmente crece lo suficiente y no pueden entrar a las trampas, mientras que los machos casi nunca alcanzan esa talla crítica. Comparamos la estructura de edades, dimensiones del carapacho, curvas de crecimiento e índices de dimorfismo sexual en una población de la Bahía de Chesapeake (donde la mortalidad de tortugas es alta debido a las trampas para cangrejos) con tortugas contemporáneas del Estrecho de Long Island y con especímenes de museo provenientes de la Bahía de Chesapeake (ningún grupo sujeto a las trampas comerciales para cangrejos). También calculamos las tasas alocrónicas y sincrónicas de cambio evolutivo (haldanes) para machos y hembras para medir la tasa de cambio en los atributos de una población o entre poblaciones, respectivamente. También encontramos un cambio dramático a una estructura de edades de machos más jóvenes, descenso en el tiempo al tamaño terminal del carapacho de hembras, incremento de 15% en la anchura del carapacho de hembras e incremento en el dimorfismo sexual en la Bahía de Chesapeake. Desde otra perspectiva, nuestros resultados implican a una pesquería en el incremento selectivo del tamaño de una especie de reptil capturada incidentalmente. Estos cambios sexo-específicos en la historia de vida y demografía tienen implicaciones para la viabilidad poblacional que requieren ser considerados al abordar la conservación de esta tortuga amenazada.

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