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Making a Model Meaningful to Coral Reef Managers in a Developing Nation: a Case Study of Overfishing and Rock Anchoring in Indonesia

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Abstract: Most of the world's coral reefs line the coasts of developing nations, where impacts from intense and destructive fishing practices form critical conservation issues for managers. Overfishing of herbivorous fishes can cause phase shifts to macroalgal dominance, and fishers’ use of rocks as anchors lowers coral cover, giving further competitive advantage to macroalgae. Overfishing and anchoring have been studied extensively, but the role of their interaction in lowering coral reef resilience has not been quantified formally. We analyzed the combined effects of overfishing and rock anchoring on a range of reef habitat types—varying from high coral and low macroalgae cover to low coral and high macroalgae cover—in a marine park in Indonesia. We parameterized a model of coral and algal dynamics with three intensities of anchoring and fishing pressure. Results of the model indicated that damage caused by rock anchoring was equal to or possibly more devastating to coral reefs in the area than the impact of overfishing. This is an important outcome for local managers, who usually have the funds to distribute less-damaging anchors, but normally are unable to patrol regularly and effectively enough to reduce the impact of overfishing. We translated model results into an interactive visual tool that allows managers to explore the benefits of reducing anchoring frequency and fishing pressure. The potential consequences of inaction were made clear: the likelihood that any of the reef habitats will be dominated in the future by macroalgae rather than corals depends on reducing anchoring frequency, fishing pressure, or both. The tool provides a platform for strengthened relationships between managers and conservationists and can facilitate the uptake of recommendations regarding resource allocation and management actions. Conservation efforts for coral reefs in developing nations are likely to benefit from transforming model projections of habitat condition into tools local managers can understand and interact with.

Abstract

Resumen: La mayoría de los arrecifes de coral en el mundo bordean las costas de países en desarrollo, donde los impactos de prácticas pesqueras intensas y destructivas son temas de conservación críticos para los manejadores. La sobrepesca de peces herbívoros puede causar cambios de fase hacia la dominancia de macroalgas, y el uso de rocas como anclas reduce la cobertura de coral, proporcionando mayor ventaja competitiva a las macroalgas. La sobrepesca y el anclaje han sido estudiados extensivamente, pero el papel de su interacción en la reducción de la resiliencia de los arrecifes de coral no ha sido cuantificado formalmente. Analizamos los efectos combinados de la sobrepesca y del anclaje con rocas en una variedad de tipos de hábitat arrecifal – desde alta cobertura de coral y baja cobertura de macroalgas hasta baja cobertura de coral y alta cobertura de macroalgas – en un parque marino en Indonesia. Desarrollamos un modelo de la dinámica de corales y algas bajo tres intensidades de anclaje y presión de pesca. Los resultados del modelo indicaron que el daño causado por el anclaje con rocas fue igual o posiblemente más devastador que el impacto de la sobrepesca. Este es un resultado importante para manejadores locales que usualmente tienen los fondos para distribuir anclas menos dañinas, pero normalmente son incapaces de patrullar regular y efectivamente como para reducir el impacto de la sobrepesca. Tradujimos los resultados del modelo en una herramienta visual interactiva que permite que los manejadores exploren los beneficios de la reducción de la frecuencia de anclajes y la presión de pesca. Las consecuencias potenciales de la inoperancia fueron muy claros: la probabilidad de que cualquiera de los hábitats arrecifales sea dominado en el futuro por macroalgas en lugar de corales depende de la reducción de la frecuencia de anclajes, la presión de pesca o ambos. La herramienta proporciona una plataforma para relaciones estrechas entre manejadores y conservacionistas y puede facilitar la emisión de recomendaciones relacionadas con la asignación de recursos y acciones de manejo. Es probable que los esfuerzos de conservación de arrecifes de coral en países en desarrollo se beneficien de la transformación de las proyecciones de modelos de condiciones de hábitat en herramientas que los manejadores locales puedan entender e interactúen con ellas.

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