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Dealing with the Clandestine Nature of Wildlife-Trade Market Surveys

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Abstract

Abstract: Illegal international trade in wildlife (excluding fisheries and timber) has been valued at more than US$20 billion. A more precise figure has not been determined in part because of the clandestine nature of the trade, and for this same reason even regional and local levels of wildlife trade are difficult to assess. The application of recent developments in wildlife field-survey methods (e.g., occupancy) now allows for a more-accurate estimation of wildlife trade occurrence, including its hidden components at a variety of scales (e.g., regional, local) and periods (e.g., single season, 1 year, multiple years). Occupancy models have been applied in wildlife field studies to address the problem of false absences when conducting presence–absence surveys. Occupancy surveys differ from traditional presence–absence surveys because they incorporate repeat surveys, allowing for the likelihood of detecting a species (the probability of detection) to be estimated explicitly (in contrast to traditional surveys that often incorrectly treat this probability as close to one to allow for estimation of presence). Occupancy methods can be applied to a variety of wildlife-trade surveys, including, for example, single-species availability, links between two illegally traded species (i.e., co-occurrence), and disease occurrence in live trade. In addition, free user-friendly software (i.e., PRESENCE) allows even nonstatisticians to adequately address this issue. I simulated a hypothetical wildlife-trade market survey that resulted in an apparent 20% decline in naïve occupancy (proportion of surveyed towns engaged in the trade) over 2 years, but when I accounted for change in probability of detection over the years the difference in occupancy was not statistically significant. As more sophisticated methods, such as occupancy, are applied to wildlife-trade market surveys, results will be more robust and defensible and therefore, theoretically, more powerful when presented to conservation policy and decision makers.

Abstract

Resumen: El comercio ilegal internacional de vida silvestre (excluyendo pesquerías y madera) ha sido valuado en más de US$ 20 billones. Una cifra más precisa no ha sido determinada en parte por la naturaleza clandestina del comercio, y por esta misma razón hasta los niveles regionales y locales de comercio de vida silvestre son difíciles de evaluar. La aplicación de desarrollos recientes de los métodos de campo para el muestreo de vida silvestre (e.g., ocupación) ahora permite una estimación más precisa de la ocurrencia del comercio de vida silvestre, incluyendo sus componentes ocultos en una variedad de escalas (e.g., regional, local) y períodos (e.g., estación única, 1 año, múltiples años). Los modelos de ocupación han sido aplicados en los estudios en campo de vida silvestre para abordar el problema de ausencias falsas cuando se realizan muestreos de presencia-ausencia. Los muestreos de ocupación difieren de los muestreos tradicionales de presencia ausencia porque incorporan muestreos repetidos, permitiendo que la probabilidad de detección de una especie (la probabilidad de detección) sea estimada explícitamente (en contraste con los muestreos tradicionales que a menudo tratan incorrectamente a esta probabilidad como cercana a uno para permitir la estimación de la presencia). Los métodos de ocupación pueden ser aplicados en una variedad de muestreos del comercio de vida silvestre, incluyendo por ejemplo, la disponibilidad de especies individuales, relaciones entre dos especies comercializadas ilegalmente (i.e., co-ocurrencia) y ocurrencia de enfermedades en el comercio de organismos vivos. Adicionalmente, software gratuito y de fácil uso (i.e., PRESENCE) permite que se aborde este tema sin ser especialista en estadística. Simulé un estudio de mercado hipotético del comercio de vida silvestre que resultó en una declinación aparente de 20% en la ocupación inexperta (proporción de poblados muestreados que participan en el comercio) en dos años, pero cuando consideré el cambio en la probabilidad de detección la diferencia en la ocupación no fue estadísticamente significativa. A medida que se apliquen métodos más sofisticados, como la ocupación, a los estudios de mercado del comercio de vida silvestre, los resultados serán más robustos y defendibles y, por lo tanto teóricamente, más poderosos cuando sean presentados a los legisladores y los tomadores de decisiones.

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