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Keywords:

  • ecosystem services;
  • EROI;
  • fossil fuels;
  • global change;
  • impact assessment;
  • maximum empower;
  • peak oil;
  • vulnerability assessment
  • cambio global;
  • cénit del petróleo;
  • combustibles fósiles;
  • empoderamiento máximo;
  • EROI;
  • evaluación de impacto;
  • evaluación de vulnerabilidad;
  • servicios del ecosistema

Abstract: In the last few decades petroleum has been consumed at a much faster pace than new reserves have been discovered. The point at which global oil extraction will attain a peak (“peak oil”) and begin a period of unavoidable decline is approaching. This eventuality will drive fundamental changes in the quantity and nature of energy flows through the human economic system, which probably will be accompanied by economic turmoil, political conflicts, and a high level of social tension. Besides being a geological and economic issue, peak oil is also a fundamental concern as it pertains to ecological systems and conservation because economics is a subsystem of the global ecosystem and changes in human energy-related behaviors can lead to a broad range of effects on natural ecosystems, ranging from overuse to abandonment. As it becomes more difficult to meet energy demands, environmental considerations may be easily superseded. Given the vital importance of ecosystems and ecosystem services in a postpetroleum era, it is crucially important to wisely manage our ecosystems during the transition period to an economy based on little or no use of fossil fuels. Good policies can be formulated through awareness and understanding gained from scenario-based assessments. Presently, most widely used global scenarios of environmental change do not incorporate resource limitation, including those of the Millennium Ecosystem Assessment and the Intergovernmental Panel on Climate Change. Considering the potential magnitude of the effects of peak oil on society and nature, the development of resource-constrained scenarios should be addressed immediately. Ecologists and conservation biologists are in an important position to analyze the situation and provide guidance, yet the topic is noticeably absent from ecological discussions. We urge politicians, corporate chief executives, thought leaders, and citizens to consider this problem seriously because it is likely to develop into one of the key environmental issues of the 21st century.

Resumen: En décadas recientes el petróleo ha sido consumido a un ritmo mucho más rápido que el desubrimiento de nuevas reservas. Se aproxima el punto en el que la extracción global de petróleo alcanzará un pico (“cénit del petróleo”) y comenzará un período de declinación inevitable. Esta eventualidad producirá cambios fundamentales en la cantidad y naturaleza de los flujos de energía en el sistema económico humano, que probablemente estarán acompañados por confusión económica, conflictos políticos y un alto nivel de tensión social. Además de ser un tema geológico y económico, el cénit del petróleo también es una preocupación fundamental ya que involucra sistemas ecológicos y conservación porque la economía es un subsistema del ecosistema global y los cambios en los comportamientos humanos relacionados con la energía pueden llevar a un amplio rango de efectos sobre los ecosistemas naturales, desde uso excesivo hasta abandono. A medida que es más difícil satisfacer las demandas de energía, las consideraciones ambientales pueden ser fácilmente desatendidas. Debido a la vital importancia de los ecosistemas y de los servicios del ecosistema en una era postpetróleo, es crucialmente importante manejar nuestros ecosistemas con sensatez durante el período de transición a una economía basada en poco o ningún uso de combustibles fósiles. Se pueden formular buenas políticas por medio de la concienciación y entendimiento obtenidos de evaluaciones basadas en escenarios. Actualmente, los escenarios globales del cambio ambiental más utilizados no incorporan la limitación de recursos, incluyendo los de la Evaluación de Ecosistemas del Milenio (EEM) y el Panel Intergubernamental de Cambio Climático (PICC). Considerando la magnitud potencial de los efectos del cénit del petróleo sobre la sociedad y la naturaleza, el desarrollo de escenarios constreñidos por los recursos debe ser atendido inmediatamente. Ecólogos y biólogos de la conservación están en una posición importante para analizar la situación y proporcionar directrices, sin embargo el tema está notablemente ausente de las discusiones ecológicas. Exhortamos a políticos, directores ejecutivos, líderes de opinión y ciudadanos a que consideren este problema seriamente porque es probable que se convierta en uno de los temas ambientales clave del siglo 21.