Effects of Amphibian Chytrid Fungus on Individual Survival Probability in Wild Boreal Toads

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Abstract: Chytridiomycosis is linked to the worldwide decline of amphibians, yet little is known about the demographic effects of the disease. We collected capture–recapture data on three populations of boreal toads (Bufo boreas [Bufo = Anaxyrus]) in the Rocky Mountains (U.S.A.). Two of the populations were infected with chytridiomycosis and one was not. We examined the effect of the presence of amphibian chytrid fungus(Batrachochytrium dendrobatidis[Bd]; the agent of chytridiomycosis) on survival probability and population growth rate. Toads that were infected with Bd had lower average annual survival probability than uninfected individuals at sites where Bd was detected, which suggests chytridiomycosis may reduce survival by 31–42% in wild boreal toads. Toads that were negative for Bd at infected sites had survival probabilities comparable to toads at the uninfected site. Evidence that environmental covariates (particularly cold temperatures during the breeding season) influenced toad survival was weak. The number of individuals in diseased populations declined by 5–7%/year over the 6 years of the study, whereas the uninfected population had comparatively stable population growth. Our data suggest that the presence of Bd in these toad populations is not causing rapid population declines. Rather, chytridiomycosis appears to be functioning as a low-level, chronic disease whereby some infected individuals survive but the overall population effects are still negative. Our results show that some amphibian populations may be coexisting with Bd and highlight the importance of quantitative assessments of survival in diseased animal populations.

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Resumen: La quitridiomicosis está ligada a la declinación mundial de anfibios, sin embargo se conoce poco sobre los efectos demográficos de la enfermedad. Colectamos datos de captura-recaptura de 3 poblaciones de sapos boreales( Bufo boreas [Bufo = Anaxyrus]) en las Montañas Rocallosas (E.U.A.). Dos de las poblaciones estaban infectados con quitridomicosis y una no. Examinamos el efecto de la presencia del hongo quitridio anfibio(Batrachochytrium dendrobatidis[Bd]; el agente de la quitridiomicosis) sobre la probabilidad de supervivencia y la tasa de crecimiento poblacional. Los sapos infectados con Bd tuvieron una menor probabilidad de supervivencia promedio anual que los individuos no infectados en sitios en lo que se detectó Bd, lo que sugiere que la quitridiomicosis puede reducir la supervivencia en 31–42% en sapos boreales silvestres. Los sapos negativos a Bd en sitios infectados tuvieron probabilidades de supervivencia comparables a las de sapos que fueron negativos a Bd en sitios no infectados. La evidencia de que las covariables ambientales (particularmente las temperaturas frías durante la época de reproducción) influyeron en la supervivencia de sapos fue débil. El número de individuos en poblaciones enfermas declinó en 5–7%/año a lo largo de los 6 años del estudio, mientras que la población no infectada tuvo un crecimiento poblacional comparativamente estable. Nuestros datos sugieren que la presencia de Bd en estas poblaciones de sapos no está causando declinaciones poblacionales rápidas. Más bien, la quitridiomicosis parece estar funcionando como una enfermedad crónica, de bajo nivel, por lo cual algunos individuos infectados sobreviven pero los efectos sobre la población son negativos. Nuestros resultados muestran que algunas poblaciones de anfibios pueden estar coexistiendo con Bd y resaltan la importancia de evaluaciones cuantitativas de la supervivencia de poblaciones con animales enfermos.

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