Using Expert Opinion Surveys to Rank Threats to Endangered Species: A Case Study with Sea Turtles

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Abstract

Abstract: Little is known about how specific anthropogenic hazards affect the biology of organisms. Quantifying the effect of regional hazards is particularly challenging for species such as sea turtles because they are migratory, difficult to study, long lived, and face multiple anthropogenic threats. Expert elicitation, a technique used to synthesize opinions of experts while assessing uncertainty around those views, has been in use for several decades in the social science and risk assessment sectors. We conducted an internet-based survey to quantify expert opinion on the relative magnitude of anthropogenic hazards to sea turtle populations at the regional level. Fisheries bycatch and coastal development were most often ranked as the top hazards to sea turtle species in a geographic region. Nest predation and direct take followed as the second and third greatest threats, respectively. Survey results suggest most experts believe sea turtles are threatened by multiple factors, including substantial at-sea threats such as fisheries bycatch. Resources invested by the sea turtle community, however, appear biased toward terrestrial-based impacts. Results from the survey are useful for conservation planning because they provide estimates of relative impacts of hazards on sea turtles and a measure of consensus on the magnitude of those impacts among researchers and practitioners. Our survey results also revealed patterns of expert bias, which we controlled for in our analysis. Respondents with no experience with respect to a sea turtle species tended to rank hazards affecting that sea turtle species higher than respondents with experience. A more-striking pattern was with hazard-based expertise: the more experience a respondent had with a specific hazard, the higher the respondent scored the impact of that hazard on sea turtle populations. Bias-controlled expert opinion surveys focused on threatened species and their hazards can help guide and expedite species recovery plans.

Abstract

Resumen: Se sabe poco sobre cómo ciertos riesgos antropogénicos afectan la biología de organismos. La cuantificación del efecto de riesgos regionales es particularmente desafiante para especies como las tortugas marinas porque son migratorias, difíciles de estudiar, longevas y enfrentan múltiples amenazas antropogénicas. La respuesta de expertos, una técnica utilizada para sintetizar las opiniones de expertos y evaluar la incertidumbre en torno a esas opiniones, ha estado en uso por varias décadas en las ciencias sociales y sectores de evaluación de riesgos. Aplicamos una encuesta basada en internet para cuantificar la opinión de expertos sobre la magnitud relativa de los riesgos antropogénicos de poblaciones de tortugas marinas a nivel regional. La captura incidental y el desarrollo costero fueron clasificados más a menudo como los mayores riesgos para las especies de tortugas marinas en una región geográfica. La depredación de nidos y la captura directa fueron la segunda y tercera amenaza más grande, respectivamente. Los resultados de la encuesta sugieren que la mayoría de los expertos consideran que las tortugas están amenazadas por factores múltiples incluyendo riesgos sustanciales en el mar, como la captura incidental por las pesquerías. Sin embargo, los recursos invertidos para la comunidad de tortugas marinas están sesgados hacia impactos con base terrestre. Los resultados de la encuesta son útiles para la planificación de la conservación porque proporcionan estimaciones de los impactos relativos de los riesgos sobre tortugas marinas y una medida del consenso sobre la magnitud de estos impactos entre investigadores y practicantes. Nuestros resultados también revelaron los patrones del sesgo de expertos, que fue controlado en nuestro análisis. Los encuestados sin experiencia respecto a una especie de tortuga tendieron a clasificar los riesgos afectando a esa especie más alto que los encuestados con experiencia. Un patrón más revelador fue la pericia basada en riegos: a mayor experiencia con un riesgo específico de un encuestado, mayor era la clasificación del impacto de ese riesgo sobre las poblaciones de tortugas marinas. Las encuestas, con control de sesgos, de opinión de expertos enfocadas en especies amenazadas y sus riesgos pueden ayudar a guiar y agilizar los planes de recuperación de especies.

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