Use of Acoustic Tools to Reveal Otherwise Cryptic Responses of Forest Elephants to Oil Exploration

Authors


email p.wrege@cornell.edu

Abstract

Abstract: Most evaluations of the effects of human activities on wild animals have focused on estimating changes in abundance and distribution of threatened species; however, ecosystem disturbances also affect aspects of animal behavior such as short-term movement, activity budgets, and reproduction. It may take a long time for changes in behavior to manifest as changes in abundance or distribution. Therefore, it is important to have methods with which to detect short-term behavioral responses to human activity. We used continuous acoustic and seismic monitoring to evaluate the short-term effects of seismic prospecting for oil on forest elephants (Loxodonta cyclotis) in Gabon, Central Africa. We monitored changes in elephant abundance and activity as a function of the frequency and intensity of acoustic and seismic signals from dynamite detonation and human activity. Elephants did not flee the area being explored; the relative number of elephants increased in a seasonal pattern typical of elsewhere in the ecosystem. In the exploration area, however, they became more nocturnal. Neither the intensity nor the frequency of dynamite blasts affected the frequency of calling or the daily pattern of elephant activity. Nevertheless, the shift of activity to nocturnal hours became more pronounced as human activity neared each monitored area of forest. This change in activity pattern and its likely causes would not have been detected through standard monitoring methods, which are not sensitive to behavioral changes over short time scales (e.g., dung transects, point counts) or cover a limited area (e.g., camera traps). Simultaneous acoustic monitoring of animal communication, human, and environmental sounds allows the documentation of short-term behavioral changes in response to human disturbance.

Abstract

ResumenLa mayoría de las evaluaciones de los efectos de actividades humanas sobre animales silvestres se han concentrado en la estimación de cambios en la abundancia y distribución de especies amenazadas; sin embargo, las perturbaciones del ecosistema también afectan aspectos del comportamiento animal como el movimiento de corto plazo, presupuestos de actividad y reproducción. Puede tomar mucho tiempo para que los cambios de comportamiento se manifiesten como cambios en la abundancia o distribución. Por lo tanto, es importante contar con métodos para la detección de respuestas conductuales de corto plazo a la actividad humana. Utilizamos monitoreo acústico y sísmico para evaluar los efectos de corto plazo de la prospección petrolera sísmica sobre elefantes (Loxodonta cyclotis) en Gabón, África Central. Monitoreamos cambios en la abundancia y actividad de elefantes como una función de la frecuencia e intensidad de las señales acústicas y sísmicas de la detonación de dinamita y la actividad humana. Los elefantes no huyeron del área en exploración; el número relativo de elefantes incrementó siguiendo un patrón estacional atípico en el ecosistema. Sin embargo, se volvieron más nocturnos en el de exploración. Ni la intensidad ni la frecuencia de las detonaciones de dinamita afectaron la frecuencia de llamados ni el patrón diario de actividad de los elefantes. Sin embargo, el cambio de actividad a las horas nocturnas se volvió más pronunciado a medida que la actividad humana se acercaba a cada área de bosque monitoreada. Este cambio en el patrón de actividades y sus probables causas no hubieran sido detectadas por medio de métodos estándares de monitoreo, que no son sensibles a los cambios conductuales en escalas de tiempo cortas (e. g., transectos de excremento, conteos por puntos) o cubren un área limitada (e. g., trampas de cámara). El monitoreo acústico simultáneo de la comunicación animal y de sonidos humanos y ambientales permite la documentación de cambios conductuales de corto plazo como respuesta a la perturbación humana.

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