Evaluating the Quality of Citizen-Scientist Data on Pollinator Communities

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Abstract: Concerns about pollinator declines have grown in recent years, yet the ability to detect changes in abundance, taxonomic richness, and composition of pollinator communities is hampered severely by the lack of data over space and time. Citizen scientists may be able to extend the spatial and temporal extent of pollinator monitoring programs. We developed a citizen-science monitoring protocol in which we trained 13 citizen scientists to observe and classify floral visitors at the resolution of orders or super families (e.g., bee, wasp, fly) and at finer resolution within bees (superfamily Apoidea) only. We evaluated the protocol by comparing data collected simultaneously at 17 sites by citizen scientists (observational data set) and by professionals (specimen-based data set). The sites differed with respect to the presence and age of hedgerows planted to improve habitat quality for pollinators. We found significant, positive correlations among the two data sets for higher level taxonomic composition, honey bee (Apis mellifera) abundance, non-Apis bee abundance, bee richness, and bee community similarity. Results for both data sets also showed similar trends (or lack thereof) in these metrics among sites differing in the presence and age of hedgerows. Nevertheless, citizen scientists did not observe approximately half of the bee groups collected by professional scientists at the same sites. Thus, the utility of citizen-science observational data may be restricted to detection of community-level changes in abundance, richness, or similarity over space and time, and citizen-science observations may not reliably reflect the abundance or frequency of occurrence of specific pollinator species or groups.

Abstract

Resumen: En los últimos años ha incrementado la preocupación por la declinación de polinizadores; sin embargo, la habilidad para detectar cambios en la abundancia, riqueza taxonómica y composición de las comunidades de polinizadores está limitada por la carencia de datos espaciales y temporales. Los ciudadanos científicos pueden ser capaces de ampliar la extensión espacial y temporal de los programas de monitoreo de polinización. Desarrollamos un protocolo de monitoreo para ciudadanos científicos en el que capacitamos a 13 ciudadanos científicos para observar y clasificar a los visitantes florales a nivel de órdenes o superfamilias (e. g., abeja, avispa, mosca) y a nivel más fino solo en el caso de abejas (Superfamilia Apoidea). Evaluamos el protocolo mediante la comparación de datos recolectados simultáneamente en 17 sitios por ciudadanos científicos (conjunto de datos de observación) y por profesionales (conjunto de datos basados en especímenes). Los sitios difirieron con respecto a la presencia y edad de cercos vivos sembrados para mejorar la calidad del hábitat para los polinizadores. Encontramos correlaciones positivas, significativas, entre los dos conjuntos de datos para la composición taxonómica de nivel superior, la abundancia de abejas (Apis mellifera), la abundancia de abejas distintas a Apis, la riqueza de abejas, y la similitud de las comunidades de abejas. Los resultados para ambos conjuntos de datos también mostraron tendencias similares (o la ausencia de las mismas) en esos parámetros entre sitios diferentes por la presencia y edad de los cercos vivos. Sin embargo, los ciudadanos científicos no observaron cerca de la mitad de los grupos de abejas recolectados por científicos profesionales en los mismos sitios. Por lo tanto, la utilidad de los datos de observación generados por ciudadanos científicos pueden estar restringidos a la detección de cambios en la abundancia, riqueza o similitud en el tiempo y espacio, y las observaciones de ciudadanos científicos pueden no reflejar confiablemente la abundancia o frecuencia de ocurrencia determinadas especies o grupos de polinizadores.

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