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Uncertain Sightings and the Extinction of the Ivory-Billed Woodpecker



Abstract:  The extinction of a species can be inferred from a record of its sightings. Existing methods for doing so assume that all sightings in the record are valid. Often, however, there are sightings of uncertain validity. To date, uncertain sightings have been treated in an ad hoc way, either excluding them from the record or including them as if they were certain. We developed a Bayesian method that formally accounts for such uncertain sightings. The method assumes that valid and invalid sightings follow independent Poisson processes and use noninformative prior distributions for the rate of valid sightings and for a measure of the quality of uncertain sightings. We applied the method to a recently published record of sightings of the Ivory-billed Woodpecker (Campephilus principalis). This record covers the period 1897–2010 and contains 39 sightings classified as certain and 29 classified as uncertain. The Bayes factor in favor of extinction was 4.03, which constitutes substantial support for extinction. The posterior distribution of the time of extinction has 3 main modes in 1944, 1952, and 1988. The method can be applied to sighting records of other purportedly extinct species.


Resumen:  La extinción de una especie se puede inferir a partir del historial de sus avistamientos. Los métodos existentes para hacerlo asumen que todos los avistamientos son válidos. Sin embargo, a menudo hay avistamientos de validez incierta. A la fecha, los avistamientos inciertos han sido tratados de manera ad hoc, ya sea excluyéndolos del historial o incluyéndolos como si fueran ciertos. Desarrollamos un método Bayesiano que considera esos avistamientos inciertos formalmente. El método asume que los avistamiento válidos e inválidos siguen procesos Poisson independientes y utiliza distribuciones no informativas previas para clasificar avistamientos válidos y para una medida de la calidad de avistamientos inciertos. Aplicamos el método a un historial de avistamientos del carpintero pico de marfil (Campephilus principalis) publicado recientemente. Este registro abarca el período 1897-2010 y contiene 39 avistamientos clasificados como inciertos y 29 clasificados como ciertos. El factor Bayes a favor de la extinción fue 4.03, lo cual constituye soporte sustancial de la extinción. La distribución posterior del tiempo de extinción tiene 3 modas principales en 1944, 1952 y 1988. El método puede ser aplicado a registros de avistamiento de otras especies supuestamente extintas.