Effects of Vulture Declines on Facultative Scavengers and Potential Implications for Mammalian Disease Transmission

Authors

  • D. L. OGADA,

    Corresponding author
    1. Mpala Research Centre, Box 555, Nanyuki, Kenya
    2. National Museums of Kenya, Ornithology Section, Box 40658, 00100, Nairobi, Kenya
    3. The Peregrine Fund, 5668 West Flying Hawk Lane, Boise, ID 83709, U.S.A.
    Search for more papers by this author
  • M. E. TORCHIN,

    1. Smithsonian Tropical Research Institute, Apartado 0843-03092, Balboa, Ancon, Republic of Panama
    Search for more papers by this author
  • M. F. KINNAIRD,

    1. Mpala Research Centre, Box 555, Nanyuki, Kenya
    2. Wildlife Conservation Society – Global Programs, 2300 Southern Boulevard, Bronx, NY 10460, U.S.A.
    Search for more papers by this author
  • V. O. EZENWA

    1. Mpala Research Centre, Box 555, Nanyuki, Kenya
    2. Odum School of Ecology and Department of Infectious Diseases, College of Veterinary Medicine, University of Georgia, Athens, GA 30602, U.S.A.
    Search for more papers by this author

Abstract

Abstract:  Vultures (Accipitridae and Cathartidae) are the only known obligate scavengers. They feed on rotting carcasses and are the most threatened avian functional group in the world. Possible effects of vulture declines include longer persistence of carcasses and increasing abundance of and contact between facultative scavengers at these carcasses. These changes could increase rates of transmission of infectious diseases, with carcasses serving as hubs of infection. To evaluate these possibilities, we conducted a series of observations and experimental tests of the effects of vulture extirpation on decomposition rates of livestock carcasses and mammalian scavengers in Kenya. We examined whether the absence of vultures changed carcass decomposition time, number of mammalian scavengers visiting carcasses, time spent by mammals at carcasses, and potential for disease transmission at carcasses (measured by changes in intraspecific contact rates). In the absence of vultures, mean carcass decomposition rates nearly tripled. Furthermore, the mean number of mammals at carcasses increased 3-fold (from 1.5 to 4.4 individuals/carcass), and the average time spent by mammals at carcasses increased almost 3-fold (from 55 min to 143 min). There was a nearly 3-fold increase in the mean number of contacts between mammalian scavengers at carcasses without vultures. These results highlight the role of vultures in carcass decomposition and level of contact among mammalian scavengers. In combination, our findings lead us to hypothesize that changes in vulture abundance may affect patterns of disease transmission among mammalian carnivores.

Abstract

Resumen:  Los buitres (Accipitridae y Cathartidae) son los únicos carroñeros obligados que se conocen. Se alimentan de cadáveres en descomposición y son el grupo funcional de aves más amenazado del mundo. Los efectos posibles de las declinaciones de buitres incluyen una mayor persistencia de cadáveres y el incremento de la abundancia de y contacto entre carroñeros facultativos en esos cadáveres. Estos cambios podrían incrementar las tasas de transmisión de enfermedades infecciosas, con los cadáveres funcionando como focos de infección. Para evaluar estas posibilidades, realizamos una serie de observaciones y pruebas experimentales de los efectos de la extirpación de buitres sobre las tasas de descomposición de cadáveres de ganado y mamíferos carroñeros en Kenia. Examinamos sí la ausencia de buitres cambiaba el tiempo de descomposición de cadáveres, el número de mamíferos carroñeros visitando los cadáveres, el tiempo utilizado por mamíferos en los cadáveres y la potencial transmisión de enfermedades en los cadáveres (medida por cambios en las tasas de contacto interespecífico). En ausencia de buitres, las tasas medias de descomposición de cadáveres incrementaron 3 veces (de 1.5 a 4.4 individuos/cadáver), y el tiempo promedio invertido por mamíferos en los cadáveres incrementó casi 3 veces (de 55 min a 143 min). Hubo un aumento de casi tres veces en el número promedio de contactos entre mamíferos carroñeros en cadáveres sin buitres. Estos resultados resaltan el papel de los buitres en la descomposición de cadáveres y del nivel de contacto entre mamíferos carroñeros. En combinación, nuestros resultados nos llevaron a plantear la hipótesis de que cambios en la abundancia de buitre pueden afectar los patrones de transmisión de enfermedades entre mamíferos carnívoros.

Ancillary