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Keywords:

  • Brachylagus idahoensis;
  • captive breeding;
  • mate choice;
  • mate familiarity;
  • mate preference;
  • pygmy rabbit
  • Brachylagus idahoensis;
  • conejo pigmeo;
  • familiaridad con la pareja;
  • preferencia de pareja;
  • reproducción en cautiverio;
  • selección de pareja

Abstract:  Success of captive-breeding programs centers on consistent reproduction among captive animals. However, many individuals do not reproduce even when they are apparently healthy and presented with mates. Mate choice can affect multiple parameters of reproductive success, including mating success, offspring production, offspring survival, and offspring fecundity. We investigated the role of familiarity and preference on reproductive success of female Columbia Basin pygmy rabbits (Brachylagus idahoensis) as measured by litter production, litter size, average number of young that emerged from the burrow, and average number of young that survived to 1 year. We conducted these studies on pygmy rabbits at the Oregon Zoo (Portland, Oregon, U.S.A.) and Washington State University (Pullman, Washington, U.S.A.) from February to June 2006, 2007, and 2008. Before mating, we housed each female adjacent to 2 males (neighbors). Female preference for each potential mate was determined on the basis of behavioral interactions observed and measured between the rabbits. We compared reproductive success between females mated with neighbor and non-neighbor males and between females mated with preferred and nonpreferred males. Our findings suggest that mating with a neighbor compared with a non-neighbor and mating with a preferred neighbor compared with a nonpreferred neighbor increased reproductive success in female pygmy rabbits. Litter production, average number of young that emerged, and average number of young that survived to 1 year were higher in rabbits that were neighbors before mating than in animals who were not neighbors. Pairing rabbits with a preferred partner increased the probability of producing a litter and was significantly associated with increased litter size. In captive breeding programs, mates are traditionally selected on the basis of genetic parameters to minimize loss of genetic diversity and inbreeding coefficients. Our results suggest that integrating genetic information with social dynamics and behavioral measures of preference may increase the reproductive output of the pygmy rabbit captive-breeding program. Our findings are consistent with the idea that allowing mate choice and familiarity increase the reproductive success of captive-breeding programs for endangered species.

Resumen:  El éxito de los programas de reproducción en cautiverio se centra en la reproducción constante de animales cautivos. Sin embargo, muchos individuos no se reproducen aun cuando aparentemente están sanos y tienen parejas. La selección de pareja puede afectar múltiples parámetros del éxito reproductivo, incluyendo el éxito de apareamiento, la producción de crías, la supervivencia de crías y fecundidad de crías. Investigamos el papel de la familiaridad y la preferencia en el éxito reproductivo de conejos pigmeo (Brachylagus idahoensis) medido en términos de la producción de crías, tamaño de camada, número promedio de juveniles que emergieron de la madriguera y el número promedio de juveniles que sobrevivieron hasta 1 año. Realizamos estos estudios en el Zoológico de Oregon (Portland, Oregon, E.U.A.) y en la Universidad Estatal de Washington (Pullman, Washington, E.U.A.) de febrero a junio de 2006, 2007 y 2008. Antes del apareamiento, alojamos a cada hembra con dos machos adyacentes (vecinos). La preferencia de las hembras por cada pareja potencial fue determinada con base en las interacciones conductuales observadas y medidas. Comparamos el éxito reproductivo entre hembras apareadas con machos vecinos y no vecinos y entre hembras apareadas con machos preferidos y no preferidos. Nuestros resultados sugieren que el apareamiento con un vecino comparado con un no vecino y el apareamiento con un vecino preferido comparado con el de un vecino no preferido incrementaron el éxito reproductivo de las hembras de conejo pigmeo. La producción de crías, el número promedio de juveniles que emergieron y el número promedio de juveniles que sobrevivieron hasta 1 año fue mayor en conejos que eran vecinos antes del apareamiento que en animales que no eran vecinos. El apareamiento de conejos con una pareja preferida incrementó la probabilidad de producir una camada y se asoció significativamente con el incremento en el tamaño de la camada. En programas de reproducción en cautiverio, las parejas tradicionalmente son seleccionadas con base en parámetros genéticos para minimizar la pérdida de diversidad genética y los coeficientes de endogamia. Nuestros resultados sugieren que la integración de información genética con la dinámica social y medidas conductuales de preferencia pueden incrementar la producción reproductiva del programa de reproducción de conejo pigmeo en cautiverio. Nuestros resultados son consistentes con la idea de permitir la selección de pareja y la familiaridad para incrementar el éxito reproductivo de programas de reproducción en cautiverio de especies amenazadas.