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Keywords:

  • climate change;
  • coral reef conservation;
  • environmental governance;
  • marine pollution;
  • overfishing;
  • South China Sea;
  • Cambio climático;
  • conservación de arrecifes de coral;
  • contaminación marina;
  • gobernanza ambiental;
  • Mar de la China Meridional;
  • sobrepesca

Abstract

We examined the development of coral reef science and the policies, institutions, and governance frameworks for management of coral reefs in China in order to highlight the wicked problem of preserving reefs while simultaneously promoting human development and nation building. China and other sovereign states in the region are experiencing unprecedented economic expansion, rapid population growth, mass migration, widespread coastal development, and loss of habitat. We analyzed a large, fragmented literature on the condition of coral reefs in China and the disputed territories of the South China Sea. We found that coral abundance has declined by at least 80% over the past 30 years on coastal fringing reefs along the Chinese mainland and adjoining Hainan Island. On offshore atolls and archipelagos claimed by 6 countries in the South China Sea, coral cover has declined from an average of >60% to around 20% within the past 10–15 years. Climate change has affected these reefs far less than coastal development, pollution, overfishing, and destructive fishing practices. Ironically, these widespread declines in the condition of reefs are unfolding as China's research and reef-management capacity are rapidly expanding. Before the loss of corals becomes irreversible, governance of China's coastal reefs could be improved by increasing public awareness of declining ecosystem services, by providing financial support for training of reef scientists and managers, by improving monitoring of coral reef dynamics and condition to better inform policy development, and by enforcing existing regulations that could protect coral reefs. In the South China Sea, changes in policy and legal frameworks, refinement of governance structures, and cooperation among neighboring countries are urgently needed to develop cooperative management of contested offshore reefs.

El Problema Malvado de la Desaparición de los Arrecifes de Coral en China

Resumen

Examinamos el desarrollo de la ciencia sobre arrecifes de coral y los marcos de referencia de políticas, instituciones y gobernanza para el manejo de arrecifes de coral en China para resaltar el problema malvado de la preservación de arrecifes al mismo tiempo que se promueve el desarrollo humano y nacional. China y otros estados soberanos en la región están experimentando una expansión económica, un crecimiento poblacional acelerado, migración masiva, desarrollo costero extensivo y pérdida de hábitat sin precedentes. Analizamos literatura, extensa y fragmentada, sobre la condición de los arrecifes de coral en China y en los territorios en disputa en el Mar de la China Meridional. Encontramos que la abundancia de coral ha declinado en por lo menos 80% durante los últimos 30 años en los arrecifes costeros a lo largo de la China continental y en la Isla Hainan adyacente. En los atolones y archipiélagos reclamadas por 6 países en el Mar de la China Meridional, la cobertura de coral ha declinado en un promedio de >60% a cerca de 20% en los últimos 10 –15 años. El cambio climático ha afectado a estos arrecifes mucho menos que el desarrollo costero, la contaminación, la sobrepesca y las prácticas pesqueras destructivas. Irónicamente, estas declinaciones extensivas en la condición de los arrecifes se están revelando al mismo tiempo que se está expandiendo rápidamente la capacidad china de investigación y manejo de arrecifes. Antes que la pérdida de arrecifes sea irreversible, la gobernanza de los arrecifes costeros debe ser mejorada mediante el incremento de la conciencia pública sobre la declinación de los servicios del ecosistema, proporcionando soporte financiero para la capacitación de científicos y manejadores de arrecifes, mejorando el monitoreo de la dinámica y condición de los arrecifes de coral para obtener información para el desarrollo de políticas y aplicando la regulación existente que puede proteger a los arrecifes de coral. En el Mar de la China Meridional, se requiere urgentemente de cambios en los marcos políticos y legales, refinamiento de las estructuras de gobernanza y cooperación entre los países vecinos para desarrollar manejo colaborativo de los arrecifes en disputa.