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Fire Mosaics and Reptile Conservation in a Fire-Prone Region

Authors

  • D. G. NIMMO,

    Corresponding author
    • Landscape Ecology Research Group, School of Life and Environmental Sciences, Deakin University, Burwood, Victoria, Australia
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  • L. T. KELLY,

    1. Landscape Ecology Research Group, School of Life and Environmental Sciences, Deakin University, Burwood, Victoria, Australia
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    • Current address: School of Botany, University of Melbourne, Parkville, Victoria, 2010, Australia

  • L. M. SPENCE-BAILEY,

    1. Department of Zoology, La Trobe University, Bundoora, Victoria, Australia
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  • S. J. WATSON,

    1. Landscape Ecology Research Group, School of Life and Environmental Sciences, Deakin University, Burwood, Victoria, Australia
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    • Current address: School of Environmental Sciences, Charles Sturt University, Thurgoona, New South Wales, 2640, Australia

  • R. S. TAYLOR,

    1. Department of Zoology, La Trobe University, Bundoora, Victoria, Australia
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  • M. F. CLARKE,

    1. Department of Zoology, La Trobe University, Bundoora, Victoria, Australia
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  • A. F. BENNETT

    1. Landscape Ecology Research Group, School of Life and Environmental Sciences, Deakin University, Burwood, Victoria, Australia
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email dale.nimmo@deakin.edu.au

Abstract

Fire influences the distribution of fauna in terrestrial biomes throughout the world. Use of fire to achieve a mosaic of vegetation in different stages of succession after burning (i.e., patch-mosaic burning) is a dominant conservation practice in many regions. Despite this, knowledge of how the spatial attributes of vegetation mosaics created by fire affect fauna is extremely scarce, and it is unclear what kind of mosaic land managers should aim to achieve. We selected 28 landscapes (each 12.6 km2) that varied in the spatial extent and diversity of vegetation succession after fire in a 104,000 km2 area in the semiarid region of southeastern Australia. We surveyed for reptiles at 280 sites nested within the 28 landscapes. The landscape-level occurrence of 9 of the 22 species modeled was associated with the spatial extent of vegetation age classes created by fire. Biogeographic context and the extent of a vegetation type influenced 7 and 4 species, respectively. No species were associated with the diversity of vegetation ages within a landscape. Negative relations between reptile occurrence and both extent of recently burned vegetation (≤10 years postfire, n = 6) and long unburned vegetation (>35 years postfire, n = 4) suggested that a coarse-grained mosaic of areas (e.g. >1000 ha) of midsuccessional vegetation (11–35 years postfire) may support the fire-sensitive reptile species we modeled. This age class coincides with a peak in spinifex cover, a keystone structure for reptiles in semiarid and arid Australia. Maintaining over the long term a coarse-grained mosaic of large areas of midsuccessional vegetation in mallee ecosystems will need to be balanced against the short-term negative effects of large fires on many reptile species and a documented preference by species from other taxonomic groups, particularly birds, for older vegetation.

Mosaicos de Fuego y la Conservación de Reptiles en una Región Propensa al Fuego

Resumen

El fuego influye en la distribución de la fauna en biomas terrestres en todo el mundo. El uso de fuego para obtener un mosaico de vegetación en diferentes etapas sucesionales después de la quema (i.e., quema de mosaico de parches) es una práctica de conservación dominante en muchas regiones. No obstante lo anterior, el conocimiento de la forma en que los mosaicos de vegetación creados por fuego afectan a la fauna es muy escaso, y no es claro el tipo de mosaico que deben tener en cuenta los manejadores de tierras. Seleccionamos 28 paisajes (12.6 km2 cada uno) que variaron en extensión y diversidad de sucesión vegetal después de fuego en una región semiárida de 104,000 km2 en el sureste de Australia. Muestreamos reptiles en 280 sitios ubicados en los 28 paisajes. La ocurrencia a nivel paisaje de 9 de las 22 especies modeladas se asoció con la extensión espacial de las clases de edad de la vegetación creadas por el fuego. El contexto biogeográfico y la extensión del tipo de vegetación influyeron en 7 y 4 especies, respectivamente. Ninguna especie se asoció con la diversidad de edades de la vegetación en el paisaje. Las relaciones negativas entre la ocurrencia de reptiles y la extensión de vegetación quemada recientemente (≤10 años postfuego, n = 6) y de vegetación no quemada por largo tiempo (<35 años postfuego, n = 4) sugieren que un mosaico de grano grueso de áreas (e.g., >1,000 ha) con vegetación en etapa sucesional media (11-35 años postfuego) puede soportar a las especies de reptiles sensibles al fuego que modelamos. Esta clase de edad coincide con un pico en la cobertura de spinifex, una estructura clave para reptiles en ambientes semiáridos y áridos de Australia. El mantenimiento a largo plazo del mosaico de grano grueso de áreas con vegetación en etapa sucesional media en ecosistemas de mallee tendrá que balancearse con los efectos negativos a corto plazo de incendios extensivos sobre muchas especies de reptiles y la preferencia documentada de otros grupos taxonómicos, particularmente aves, por vegetación más madura.

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