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Globalization, product differentiation, and wage inequality


  • Odd Rune Straume is also affiliated with the Department of Economics, University of Bergen. We thank an anonymous referee for valuable comments. We would also like to thank Daniel Bernhofen, Udo Kreickemeier, Kjell Erik Lommerud, Frode Meland, and seminar participants at the New University of Lisbon and at the EARIE Conference 2010 in Istanbul for their comments and suggestions. The views expressed in this paper are those of the authors and should not be attributed to the World Bank. Email:;


Abstract This paper develops a two-country, general equilibrium model of oligopoly in which the degree of horizontal product differentiation is endogenously determined by firms’ strategic investments in product innovation. Consumers seek variety and product innovation is more skill intensive than production. Stronger import competition increases innovation incentives, and thereby the relative demand for skill. An intra-industry trade expansion following trade liberalization can therefore increase wage inequality between skilled and unskilled workers. As long as some industries remain shielded from international competition, the welfare implications of globalization are found to be generally ambiguous.


On développe un modèle d’équilibre général pour deux pays d’un oligopole dans lequel le degré de différenciation des produits est engendré de manière endogène par les investissements stratégiques des firmes dans l’innovation de produits. Les consommateurs recherchent la variété, et l’innovation de produits est une activité qui fait un usage plus intensif de qualifications que la production. Une forte concurrence de l’importation accroît l’incitation à innover, et en conséquence la demande relative pour la main d’œuvre qualifiée. L’expansion du commerce intra-industrie qui suit la libéralisation des échanges peut donc accroître l’inégalité des salaires entre travailleurs qualifiés ou non. Tant que certaines industries demeurent protégées de la concurrence internationale, les implications pour le bien-être de la mondialisation sont généralement ambiguës.