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Top income shares in Canada: recent trends and policy implications


  • Presidential Address given to the Canadian Economics annual meetings in June 2012 in Calgary. Thanks to many at Statistics Canada, but especially André Bernard, Brian Murphy, Eric Olson, Paul Roberts, Habib Saani, and Tom Swoger for their work on the data. I have learned much on this topic from them as well as from discussions with Daron Acemoglu, Charles Beach, Paul Beaudry, Robin Boadway, Neil Brooks, Colin Busby, Diana Carney, Miles Corak, James Davies, Pierre Fortin, Deb Fretz, Stephen Gordon, Andrew Leigh, Wayne Lewchuk, Alan Macnaughton, Randall Morck, Ernest Oksanen, Lars Osberg, Craig Riddell, Emmanuel Saez, Mary-Anne Sillamaa, Lindsay Tedds, Michael Wolfson, Armine Yalnizyan, and participants in seminars at Dalhousie University, Laurentian University and at the meetings of the Canadian Economics Association in Calgary. Figure 6 is reproduced with the kind permission of Miles Corak. Wei Yang provided excellent research assistance. All errors and opinions are mine. The assistance of the Social Sciences and Humanities Research Council of Canada is gratefully acknowledged. Email: veall@mcmaster.ca


Abstract According to Canadian taxfiler data, over the last thirty years there has been a surge in the income shares of the top 1%, top 0.1% and top 0.01% of income recipients, even with longitudinal smoothing by individual using three- or five-year moving averages. Top shares fell in 2008 and 2009, but only by a fraction of the overall surge. Alberta, British Columbia, and Ontario have much more pronounced surges than other provinces. Part of the Canadian surge is likely attributable to U.S. factors, but a comprehensive explanation remains elusive. Even so, I draw implications for policies that might achieve some support from across the political spectrum, including the elimination of tax preferences that favour those with high incomes, the promotion of shareholder democracy and, to maintain Canada's relatively high intergenerational mobility, continued wide accessibility to healthcare and education.


Selon les dossiers des contribuables canadiens, il y a eu une brusque montée dans la part des revenus de ceux qui sont dans le premier percentile, et dans les segments 0,01% et 0,001% au sommet de la distribution des récipiendaires de revenus au cours des derniers trente ans, même après un lissage longitudinal par individu au moyen de moyennes mobiles pour des périodes de trois et cinq ans. Les parts de revenus au sommet ont chuté en 2008 et en 2009, mais seulement d’une portion de la brusque montée antérieure. L’Alberta, la Colombie Britannique et l’Ontario ont eu des brusques montées plus prononcées que les autres provinces. Une portion de cette brusque montée est vraisemblablement attribuable à des forces en provenance des Etats-Unis, mais une explication compréhensive nous échappe toujours. Malgré tout, l’auteur tire de ces données des implications pour les politiques qui sont susceptibles de recueillir le support de groupes tout au long du spectre des points de vue politiques – comme l’élimination de traitement fiscal préférentiel de ceux qui ont de hauts revenus, la promotion d’une démocratie des actionnaires, et, pour maintenir une mobilité intergénérationnelle relativement élevée, une grande accessibilité continué aux soins de santé et à l’éducation.