Get access

Parent Characteristics as Antecedents of Maternal Gatekeeping and Fathering Behavior


  • This investigation is part of a longitudinal study of family development conducted at the University of Illinois, and was funded by support for the second author's dissertation research from the University of Illinois. This paper is based in part on the first author's senior honors thesis, and portions of this work were presented at the 2005 National Council on Family Relations conference, Phoenix, AZ, and the 2006 Conference on Human Development, Louisville, KY. We wish to thank the families who participated in this study and the research assistants who assisted with data collection and coding, especially Barbara Gapinski.

concerning this article should be addressed to Elizabeth A. Cannon, Department of Human Development and Family Science, The Ohio State University, 1787 Neil Avenue, Columbus, OH 43210. E-mail:


The present study examined the role of prebirth parent characteristics as predictors of maternal gatekeeping (mothers' attempts to encourage or discourage fathers' interaction with their infant) and fathering behavior. Parents' idealization of their relationships within their families of origin, beliefs about the roles of fathers, and personality attributes (negative emotionality and communion) were assessed before their infant's birth. At 3.5 months postpartum, maternal gatekeeping behaviors (negative control, facilitation) and fathers' involvement and competence with their infants were assessed during observation of triadic play and child care. Results suggest reciprocal relations between maternal gatekeeping and fathering behavior. Furthermore, greater paternal communion was associated with greater paternal competence during play, whereas greater maternal communion was associated with lower paternal competence during child care. Greater maternal communion and greater maternal idealization related to fathers' lower relative involvement during play. As for maternal gatekeeping behavior, high negative emotionality in 1 parent was only accompanied by high levels of inhibitory maternal gatekeeping when the other parent had less progressive beliefs about the father's role. The implications of these findings for clinicians and practitioners are discussed.


El presente estudio examinó el papel de las características de los padres y las madres antes del nacimiento de su hijo como factores pronóstico del control por parte de las madres (sus intentos de alentar o disuadir la interacción de los padres con sus hijos) y la conducta paternal. La idealización por parte de los padres de sus relaciones en sus familias de origen, sus creencias sobre los roles de los padres, y sus características personales (emocionalidad negativa y expresión de sentimientos) fueron evaluadas antes del nacimiento del niño. A los 3 meses y medio después del parto, las conductas de control de las madres (control negativo, facilitación) y la implicación de los padres y su habilidad con sus hijos fueron evaluadas durante observaciones de interacción triádica y atención al bebé. Los resultados sugieren relaciones recíprocas entre el control materno y la conducta de los padres. Además, el hecho de que los padres compartiesen más sus sentimientos se vio asociado con una mayor habilidad de éstos durante las interacciones, mientras que la expresión de los sentimientos por parte de las madres se vio asociada a una menor habilidad de los padres en los cuidados del bebé. El hecho de que las madres compartiesen más sus sentimientos e idealizasen más se vio asociado a una menor implicación relativa de los padres durante las interacciones. En cuanto a la conducta de control de las madres, una mayor emocionalidad negativa en los padres o las madres siempre se veía acompañada de altos niveles de control inhibidor por parte de las madres cuando sus parejas creían estar progresando menos en su papel como padres. Se discuten las implicaciones de estos resultados para los médicos y los profesionales de clínica.
Palabras clave: control materno, paternidad, coparentalidad, transición a la paternidad, idealización, compartir sentimientos