Low-Income Mothers as “Othermothers” to Their Romantic Partners' Children: Women's Coparenting in Multiple Partner Fertility Relationships


  • We thank the National Science Foundation for their support of the research reported in this article through grants SES-1061591 and SES-0703968. We also acknowledge core support to the Three-City Study from the National Institutes of Child Health and Human Development through grants HD36093 and HD25936 and the Administration on Children and Families through grant 90OJ2020, as well as the support of many government agencies and private foundations. For a complete list of funders, please see: www.threecitystudy.johnshopkins.edu. We extend special thanks to Benjamin Karney, Steven Beach, Constance Dallas, Marcia Carlson, and Andrew Cherlin for their insightful suggestions during the preparation of this article. Most importantly, we express our heartfelt appreciation to all the families who graciously participated in the Three-City Study ethnography.

Correspondence concerning this article should be addressed to Linda M. Burton, Sociology, Duke University, 268 Soc-Psy Bldg, Durham, NC 27705. E-mail: lburton@soc.duke.edu.


In this article, we investigated low-income mothers' involvement in multiple partner fertility (MPF) relationships and their experiences as “othermothers” to their romantic partners' children from previous and concurrent intimate unions. Othermothering, as somewhat distinct from stepmothering, involves culturally-scripted practices of sharing parenting responsibilities with children's biological parents. We framed this investigation using this concept because previous research suggests that many low-income women practice this form of coparenting in their friend and kin networks. What is not apparent in this literature, however, is whether women unilaterally othermother their romantic partners' children from different women. How often and under what circumstances do women in nonmarital MPF intimate unions with men coparent their partners' children from other relationships? We explored this question using a modified grounded theory approach and secondary longitudinal ethnographic data on 256 low-income mostly unmarried mothers from the Three-City Study. Results indicated that 78% of the mothers had been or were involved in MPF unions and while most had othermothered the children of their friends and relatives, 89% indicated that they did not coparent their partners' children from any MPF relationship. Mothers' reasons for not doing so were embedded in: (a) gendered scripts around second families, or “casa chicas”; (b) the tenuous nature of pass-through MPF relationships; and (c) mothers' own desires for their romantic partners to child-swap. Implications of this research for family science and practice are discussed.


本文研究了低收入母亲在多伴侣生育(MPF)关系中的参与情况以及她们为情侣的前任和现任伴侣生下的孩子充当“她者母亲”的经历。她者母亲与继母有所不同,涉及到与孩子的亲生父母共同承担养育责任的文化脚本惯例。我们运用这一概念构建本研究,因为以往的研究表明,许多低收入妇女在其亲友网络中实践此类共同养育。然而,文献中不甚明了的是妇女是否单方面充当情侣与其她女性生育的孩子的她者母亲。与男人处于非婚多伴侣生育关系的女性共同养育伴侣同其她女性生育的孩子的情况有多常见?在何种情形下发生? 我们使用修改过的扎根理论方法和纵向民族志研究的次级数据(即,《三城研究》中的256名大多未婚的低收入母亲)探讨这个问题。结果显示,78%的母亲曾处于或涉入非婚多伴侣生育关系,然而大多数母亲曾充当朋友和亲戚孩子的她者母亲;89%的母亲表示她们未曾共同养育过伴侣与其她女性生育的孩子。这些母亲未曾共同养育过伴侣与其她女性生育的孩子的原因有:(a)围绕第二家庭或casa chicas的性别脚本;(b)传递式多伴侣生育关系的脆弱性;以及(c)母亲们自己希望情侣轮换带孩子。我们讨论了本研究对家庭科学与实践的意义。


En este artículo investigamos la participación de las madres de bajos recursos en relaciones con hombres que tuvieron hijos con distintas parejas y sus experiencias como “otras madres” (othermothers) con dichos niños, frutos de relaciones sentimentales anteriores y paralelas. El rol de las “otras madres”, el cual está bastante diferenciado del rol de las madrastras, implica prácticas establecidas culturalmente consistentes en compartir las responsabilidades de cocrianza con los padres biológicos de los niños. Enmarcamos este estudio utilizando este concepto porque investigaciones anteriores sugieren que muchas mujeres de bajos recursos practican esta forma de cocrianza en sus redes de amistades y familiares. Sin embargo, no está claro en esta literatura si las mujeres cumplen el rol de “otras madres” de forma unilateral con los niños que tuvieron sus parejas con otras mujeres ¿Con qué frecuencia y en qué circunstancias las mujeres que tienen relaciones sentimentales no matrimoniales con hombres que tuvieron hijos con otras parejas cocrían a estos niños? Analizamos esta pregunta utilizando un enfoque de muestreo teórico modificado y datos etnográficos y longitudinales secundarios sobre 256 madres de bajos recursos (la mayoría de las cuales no estaban casadas) tomados del estudio de las tres ciudades (Three-City Study). Los resultados indicaron que el 78% de las madres habían tenido o tenían relaciones sentimentales con hombres que tuvieron hijos con distintas parejas, y si bien la mayoría había cumplido el rol de “otras madres” con niños de sus amigos y familiares, el 89% indicó que no cocrió a los niños de ninguna relación anterior o paralela de sus parejas. Los motivos por los cuales las madres no lo hicieron fueron: (a) las normas de género con respecto a las segundas familias o “casa chicas”; (b) el carácter delicado de las relaciones pasajeras con hombres que tenían hijos con otras mujeres; y, (c) los deseos de las madres de que su pareja desatendiera a los hijos que tuvo con otras mujeres. Se debaten las consecuencias de esta investigación para la ciencia y la práctica familiares.