Willing to Work: Agency and Vulnerability in an Undocumented Immigrant Network

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Abstract

ABSTRACT  Restriction-oriented immigration policies and polarizing political debates have intensified the vulnerability of undocumented people in the United States, promoting their “willingness” to do low-wage, low-status work. In this article, I draw on ethnographic research with undocumented immigrants in Chicago to examine the everyday strategies that undocumented workers develop to mediate constraints and enhance their well-being. In particular, I explore how a cohort of undocumented Mexican immigrants cultivates a social identity as “hard workers” to promote their labor and bolster dignity and self-esteem. Much of the existing literature on unauthorized labor migration has focused on the structural conditions that encumber immigrants and constrain their opportunities. By shifting the focus to workers’ agency, I seek to complement these analyses and show how undocumented immigrants actively navigate the terrain of work and society in the United States.

Abstract

RESUMEN  La vulnerabilidad de los trabajadores indocumentados en los Estados Unidos ha sido incrementada por políticas inmigratorias restrictivas y debates políticos polarizados que han fomentando la “voluntad” de aceptar trabajos de bajo sueldo y estatus. En este artículo, utilizo investigaciones etnográficas con inmigrantes indocumentados en Chicago para examinar las luchas diarias que se enfrenta este grupo para mejorar sus calidades de vida. En particular, exploro como un grupo de inmigrantes indocumentados mexicanos cultiva una identidad social de “hombres trabajadores” para promover su mercado laboral, asi mejorando su bienestar económico y emocional. La mayoría de la literatura contemporánea sobre la migración indocumentada se ha enfocado en las condiciones estructurales que limitan a los inmigrantes y restringen sus oportunidades. Cambiar el enfoque hacia las acciones diarias de los trabajadores complementa estos estudios, y además demuestra la manera como los inmigrantes indocumentados activamente navegan sobre el terreno del trabajo y sociedad en los Estados Unidos.

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