Dead Birds: The “Theater” of War among the Dugum Dani

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ABSTRACT  Thanks in part to the film Dead Birds, the theatrical and largely innocuous battles fought by the Dugum Dani of New Guinea are regarded as a classic instance of restrained or “ritualized” combat. This impression is misplaced. Participants were trying to kill one another, but the waterlogged terrain of the mid–Baliem Valley blunted their ability to do so. If they were to engage on a large scale, Dani armies had to prearrange confrontations on one of two narrow ribbons of raised land; the tight confines of these strips lent their fighting its nonserious or “sporting” air; and the surrounding, waterlogged terrain made it hazardous to chase after and massacre a defeated side. The case highlights the importance to an anthropology of war in small-scale societies of attending not just to “cultural” or symbolic landscapes and “rules” of war but also to military scale and terrain.

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ZUSAMMENFASSUNG  Zumindest teilweise dank des Filmes ‘Dead Birds’ werden die theatralischen und überwiegend harmlosen Schlachten der Dugum Dani in Neuguinea als klassisches Beispiel eingeschränkten oder ‘ritualisierten’ Kampfes angesehen. Dieser Eindruck ist unangebracht. Die Teilnehmer dieser Kämpfe versuchten vielmehr sehr wohl, einander zu töten; das versumpfte Terrain des mittleren Baliem-Tales stand diesen Bemühungen aber im Wege. Für großangelegte Kämpfe mussten sich die Armeen der Dani an einem der zwei zur Verfügung stehenden schmalen Streifen höher gelegenen Landes verabreden, deren enge Grenzen den Kämpfen den unernsten, ‘sportlichen’ Charakter verliehen, denn das umgebende sumpfige Gebiet machte eine Verfolgung und Niedermachung der unterlegenen Partei zu einem waghalsigen Unternehmen. Für eine Anthropologie des Krieges bei Gesellschaften geringer Bevölkerungszahl unterstreicht der Fall der Dani die Notwendigkeit, nicht nur ‘kulturelle’ und symbolische Landschaften und die ‘Regeln’ des Krieges zu betrachten, sondern auch seine Abhängigkeit von der Grössenordnung der beteiligten Gruppen und dem Gelände, auf dem er gefochten wird.

Abstract

ABSTRAIT  Grâce au film Dead Birds, les batailles théâtrales livrées par les Dugum Dani en Nouvelle-Guinée sont prises pour un exemple classique d’un combat restreint ou ritualisé. Cette impression est inadéquate. Les combattants essayaient de tuer leurs adversaires, mais le terrain marécageux de la vallée centrale du Baliem les empêchait d’agir ainsi. Pour lutter des batailles de grande envergure, les armées Dani étaient forcées d’arranger leurs confrontations sur une des deux bandes de terre étroites plus élevées. La limitation de ces bandes donne l’impression qu’il s’agissait de combats non sérieux ou ‘sportifs’. Cependant, c’est plutôt le terrain marécageux des alentours qui rendait dangereux de poursuivre et massacrer le parti battu. Ce cas des Danis souligne l’importance de ne pas s’occuper uniquement des paysages ‘culturels’ ou symboliques et des règles de guerre, mais il s’agit aussi de veiller à la dimension militaire et au terrain où les batailles se déroulent.

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