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Monitoring flight calls of migrating birds from an oil platform in the northern Gulf of Mexico

Authors

  • Andrew Farnsworth,

    Corresponding author
    1. Department of Biological Sciences, Clemson University, Clemson, South Carolina 29631, USA
      Corresponding author. Current address: Cornell Laboratory of Ornithology, Cornell University, Ithaca, New York 14850, USA. Email: af27@cornell.edu
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  • Robert W. Russell

    Corresponding author
    1. School of the Coast and Environment, Louisiana State University, Baton Rouge, Louisiana 70803, USA
      Current address: 4758 Park Drive, Suite 108, Mukilteo, Washington 98275, USA.
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Corresponding author. Current address: Cornell Laboratory of Ornithology, Cornell University, Ithaca, New York 14850, USA. Email: af27@cornell.edu

Current address: 4758 Park Drive, Suite 108, Mukilteo, Washington 98275, USA.

Abstract

ABSTRACT Millions of birds migrate across the Gulf of Mexico each year. However, most studies of migration in this region involve sampling onshore locations during the day, potentially underrepresenting the diversity and abundance of migrants passing the region. We evaluated a potential solution to this problem by recording the flight calls of passing migrants from an oil platform located southeast of the Alabama coast in the Gulf of Mexico. We detected 2762 calls during 30 nights from 9 September to 2 November 1999, and were able to identify 2329 calls to species. Flight calls by nine species of birds represented 23% of all identified calls. The greatest number of calls during one night (1017 calls) and during a 1-h period (257 calls) were recorded on 10 September. The greatest number of calls was recorded 8 h after sunset, with a secondary peak 2 h after sunset. The peak prior to sunrise may indicate the formation of flocks at dawn, and the peak after sunset may have been caused by the first wave of migrants reaching the platform. However, call counts varied extensively, with 98% of all calls recorded during 13 nights and 40% on a single night, possibly resulting from hourly and nightly differences in bird numbers aloft, atmospheric conditions, and artificial lighting conditions. Although recording on oil platforms can be difficult because of mechanical, wind, and wave noise, our results suggest great potential for describing the species composition of passing vocal migrants and the temporal patterns of flight-calling behavior if quiet recording locations can be found. Moreover, flight call monitoring could be a critically important tool for bird conservation in this region, given recent proposals to develop wind power and the potential bird mortality associated with such developments.

SINOPSIS

Millones de aves migran a través del Golfo de México todos los años. Sin embargo, la mayoría de los estudios de la migración a través de esta región son el resultado del monitoreo desde localidades en la costa durante el dia, lo que potencialmente no representa la diversidad y abundancia de migratorios que pasan por esta región. Evaluamos una posible solución a este problema grabando las llamadas a vuelo de aves que pasaron sobre una plataforma petrolera localizada en la parte de Alabama del Golfo de México. Del 9 de septiembre al 2 de noviembre de 1999, detectamos 2762 llamadas durante 30 noches y pudimos identificar la especie que producía la llamada en 2329 ocasiones. Las llamadas de nueve especies representaron el 23% de las llamadas identificadas. El mayor número de llamadas durante una noche (1017) y durante un periodo de una hora (257) se registró el 10 de septiembre. El mayor número de llamadas se grabó ocho horas después de la puesta del sol, con un pico secundario dos horas después del oscurecer. El pico previo al amanecer pudiera indicar la formación de bandadas al amanecer y el pico después de la puesta del sol puede haber sido causado por la primera bandada de migratorios que llegó a la plataforma. Sin embargo, los conteos de llamadas variaron extensivamente con un 98% de las llamadas grabadas durante 13 noches y un 40% en una sola noche, posiblemente el resultado en diferencias en el horario diurno y nocturno en el paso de aves, afectado por las condiciones atmosféricas y la iluminación artificial de la plataforma. Aunque la grabación desde una plataforma de petroleo puede ser difícil, debido al ruido causado por el viento, el oleaje, y el mecánico de la plataforma, nuestros resultados sugieren un buen potencial para describir la composición de especies de migratorios que vocalizan y la conducta temporal de llamadas de los mismos, si se pueden conseguir localidades de monitoreo sin mucho ruido. Además, el monitoreo de llamadas a vuelo, pudiera ser una herramienta de gran importancia para la conservación de aves en la región, dadas las recientes propuesta para establecer fincas de molinos de viento para generar energía y el potencial de mortalidad asociado a estos desarrollos.

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