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Effects of nest-site characteristics and parental activity on cowbird parasitism and nest predation in Brown-and-yellow Marshbirds

Authors

  • Walter S. Svagelj,

    Corresponding author
    1. Laboratorio de Ecología y Comportamiento Animal. Departamento de Ecología, Genética y Evolución, Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, Universidad de Buenos Aires, Pabellón II Ciudad Universitaria, C1428EHA Buenos Aires, Argentina
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  • Gustavo J. Fernández,

    1. Laboratorio de Ecología y Comportamiento Animal. Departamento de Ecología, Genética y Evolución, Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, Universidad de Buenos Aires, Pabellón II Ciudad Universitaria, C1428EHA Buenos Aires, Argentina
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  • Myriam E. Mermoz

    1. Laboratorio de Ecología y Comportamiento Animal. Departamento de Ecología, Genética y Evolución, Facultad de Ciencias Exactas y Naturales, Universidad de Buenos Aires, Pabellón II Ciudad Universitaria, C1428EHA Buenos Aires, Argentina
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Corresponding author. Current address: Biología y Manejo de Recursos Acuáticos, Centro Nacional Patagónico (CENPAT–CONICET), Blvd. Brown 2825, Puerto Madryn (U9120ACF), Chubut, Argentina. Email: tito@cenpat.edu.ar

Abstract

ABSTRACT Nest-site selection and nest defense are strategies for reducing the costs of brood parasitism and nest predation, two selective forces that can influence avian nesting success and fitness. During 2001–2002, we analyzed the effect of nest-site characteristics, nesting pattern, and parental activity on nest predation and brood parasitism by cowbirds (Molothrus spp.) in a population of Brown-and-yellow Marshbirds (Pseudoleistes virescens) in the Buenos Aires province, Argentina. We examined the possible effects of nest detectability, nest accessibility, and nest defense on rates of parasitism and nest predation. We also compared rates of parasitism and nest predation and nest survival time of marshbird nests during the egg stage (active nests) with those of the same nests artificially baited with passerine eggs after young fledged or nests failed (experimental nests). Most nests (45 of 48, or 94%) found during the building or laying stages were parasitized, and 79% suffered at least one egg-predation event. Cowbirds were responsible for most egg predation, with 82 of 107 (77%) egg-predation events corresponding to eggs punctured by cowbirds. Nests built in thistles had higher rates of parasitism and egg predation than nests in other plant, probably because cowbirds were most active in the area where thistles were almost the only available nesting substrate. Parasitism rates also tended to increase as the distance to conspecific nests increased, possibly due to cooperative mobbing and parental defense by marshbirds. The proportion of nests discovered by cowbirds was higher for active (95%) than for experimental (29%) nests, suggesting that cowbirds used host parental activity to locate nests. Despite active nest defense, parental activity did not affect either predation rates or nest-survival time. Thus, although nest defense by Brown-and-yellow Marshbirds appears to be based on cooperative group defense, such behavior did not reduce the impact of brood parasites and predators.

RESUMEN

La selección del sitio de nidificación y defensa del nido son estrategias que reducen los costos del parasitismo de cría y predación de nidos, dos fuerzas selectivas que pueden afectar el éxito reproductivo y la eficacia biológica de las aves. Durante 2001–2002, analizamos el efecto de las características del sitio de nidificación, patrón de nidificación, y actividad parental en la predación de nidos y parasitismo de cría por tordos (Molothrus spp.) en una población de Pseudoleistes virescens en la provincia de Buenos Aires, Argentina. Examinamos los posibles efectos de la detectabilidad, accesibilidad y defensa del nido en las tasas de parasitismo y depredación de nidos. Asimismo, se compararon las tasas de parasitismo, depredación, y tiempo de supervivencia de los nidos entre los estadios de huevo (nidos activos) con los de los mismos nidos cebados artificialmente con huevos de passerinos (nidos experimentales). La mayoría de los nidos (45 de 48, o 94%) hallados durante los estadios de construcción y puesta fueron parasitados, donde el 79% de los nidos sufrieron al menos un evento de predación de huevos. Los tordos fueron responsables de la mayoría de los eventos de predación de huevos, donde 82 de 107 (77%) eventos de predación correspondieron a huevos picados por tordos. Los nidos construidos en cardos tuvieron tasas de predación y parasitismo más altas que las correspondientes a nidos construidos en otros sustratos, probablemente debido a que los tordos exhiben una mayor actividad en el área donde los cardos son el único sustrato de nidificación disponible. La tasa de parasitismo mostró una tendencia a crecer con la distancia al nido más próximo, probablemente debido a la defensa parental y los despliegues de defensa comunales de Pseudoleistes virescens. La proporción de nidos descubiertos por tordos fue mayor para nidos activos (95%) que para nidos experimentales (29%), lo cual sugiere que los tordos utilizaron la actividad parental para detectar los nidos. A pesar de la activa defensa del nido, descubrimos que la actividad parental no afectó ni la tasa de predación ni el tiempo de supervivencia de los nidos. De esta forma, a pesar de que la defensa del nido en Pseudoleistes virescens aparenta estar basada en la defensa cooperativa grupal, tal comportamiento no redujo el impacto de los parásitos de cría o predadores de nidos.

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