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Keywords:

  • aging eggs;
  • egg flotation;
  • embryonic development;
  • incubation stage;
  • saltwater flotation

ABSTRACT Field studies on nesting birds sometimes involve questions related to nest initiation dates, length of the incubation period, or changes in parental incubation behavior during various stages of incubation. Some of this information can be best assessed when a nest is discovered before the eggs have undergone any incubation, and this has traditionally been assessed by floating eggs in freshwater. However, because the freshwater method is not particularly accurate in identifying unincubated eggs, we developed a more reliable saltwater flotation method. The saltwater method involves diluting a saturated saltwater solution with freshwater until a salt concentration is reached where unincubated eggs sink to the bottom and incubated eggs float to the surface. For Laughing Gulls (Leucophaeus atricilla), floating eggs in freshwater failed to identify 39.0% (N= 251) of eggs that were subsequently found by candling to have undergone incubation prior to collection. By contrast, in a separate collection of gull eggs, no eggs that passed the saltwater test (N= 225) were found by a later candling to have been incubated prior to collection. For Double-crested Cormorants (Phalacrocorax auritus), floating eggs in freshwater failed to identify 15.6% (N= 250) of eggs that had undergone incubation prior to collection, whereas in a separate collection, none of the eggs that passed the saltwater test (N= 85) were found by a later candling to have been incubated prior to collection. Immersion of eggs in saltwater did not affect embryo survival. Although use of the saltwater method is likely limited to colonial species and requires calibrating a saltwater solution, it is a faster and more accurate method of identifying unincubated eggs than the traditional method of floating eggs in freshwater.

RESUMEN

Los estudios de campo sobre la nidificación a veces involucran preguntas relacionadas a las fechas de iniciación de la nidificación, la duración del periodo de incubación o cambios en el comportamiento de incubación de los padres durante varias etapas del periodo de incubación. Parte de esta información se puede evaluar mejor cuando un nido es descubierto antes de que los huevos han sido incubados y esto se ha tradicionalmente evaluado mediante la flotación de los huevos en agua dulce. Sin embargo, por la razón que este método no es particularmente preciso en la identificación de huevos que no han sido incubados, hemos desarrollado un método de flotación en agua salada más fiable. El método de agua salada involucra la dilución de una solución saturada de agua salada con agua dulce hasta llegar a una concentración en la cual los huevos no-incubados se hunden hasta el fondo y los huevos incubados flotan. Para huevos de Leucophaeus atricilla, la flotación de huevos en agua dulce no pudo identificar el 39.0% (N= 251) de los huevos que fueron subsecuentemente identificados mediante el uso de luz de vela de haber sido incubados antes que fueron colectados. En contraste, un una colección separada de huevos de esta especie, ninguno de los huevos que pasaron la prueba de agua salada (N= 225) fueron identificados subsecuentemente mediante el método de luz de vela como incubados. Para los huevos de Phalacrocorax auritus, la flotación de huevos en agua dulce no pudo identificar el 15.6% (N= 250) de los huevos que fueron incubados antes de ser colectados, mientras que en una colección separada, ninguno de los huevos que pasaron la prueba de agua salada (N= 85) fueron identificados en una prueba posterior usando luz de vela como incubados antes de ser colectados. La inmersión de huevos en agua salada no afectó la supervivencia del embrión. Aunque el uso del método de agua salada es probablemente limitado a especies que nidifican en colonias y requiere de calibrar una solución de agua salada, es un método más rápido y fiable para identificar los huevos no-incubados en comparación al método tradicional de flotar los huevos en agua dulce.