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Keywords:

  • Charadrius montanus;
  • Cynomys ludovicianus;
  • habitat selection;
  • New Mexico;
  • prairie dog colonies;
  • shortgrass prairie

ABSTRACT Mountain Plovers (Charadrius montanus) are grassland birds that often breed in close association with colonies of black-tailed prairie dogs (Cynomys ludovicianus). However, not all colonies provide plover nesting habitat or habitat of equal quality, and the characteristics of colonies important for plovers remain poorly understood. Over two years, I used plover distribution surveys, territory mapping, and habitat sampling to study habitat use by plovers in prairie dog colonies in shortgrass prairie in northeastern New Mexico. My objective was to document important components of plover breeding habitat in colonies by comparing characteristics of used and unused habitats at three spatial scales: colony, territory, and nest-site. I found evidence of plover breeding in 14 of 44 colonies in 2009 and 13 of 43 colonies in 2010. Based on logistic regression, the probability of a colony being occupied by plovers was positively associated with colony size, but negatively associated with mean vegetation height. Preference for larger colonies could relate to minimum habitat requirements, or a potential tendency of this species to nest in social clusters. Shorter vegetation height was strongly correlated with greater bare ground and lower forb/subshrub cover, all characteristics that may be related to plover predator avoidance and foraging microhabitat. At both the territory and nest-site scale, areas used by plovers had shorter vegetation, more bare ground, and less forb/subshrub cover than unused areas. Nest sites were also more sloped, perhaps to reduce risk of flooding, and located further away from the nearest prairie dog burrow, perhaps to reduce risk of disturbance. Overall, my results show that plover use of prairie dog colonies was influenced by landscape and habitat features of colonies, and suggest that large colonies are particularly valuable because they are most likely to contain adequate areas with preferred habitat characteristics.

RESUMEN

Los Charadrius montanus son aves de pastizal que a menudo se reproducen en estrecha asociación con colonias de los perritos de las praderas (Cynomys ludovicianus). Sin embargo, no todas las colonias proveen hábitat de anidación para C. montanus, o hábitat de la misma calidad, y las características de las colonias que son importantes para C. montanus siguen siendo poco conocidas. Durante dos años, utilicé muestreos de la distribución de C. montanus, el mapeo de territorios y el muestreo de hábitat para estudiar el uso de hábitat por C. montanus en las colonias de los peritos de la pradera de pasto corto en el noreste de Nuevo México. Mi objetivo era de documentar los componentes de hábitat importantes para la reproducción de C. montanus en las colonias de los perritos de la pradera mediante la comparación de las características de hábitat utilizados y no utilizados en tres escalas espaciales: la colonia, el territorio y el sitio de anidación. Encontré evidencia de nidificación de C. montanus en 14 de 44 colonias en 2009 y en 13 de 43 colonias en 2010. En base a la regresión logística, la probabilidad de que una colonia sea ocupada por C. montanus estaba asociada positivamente con el tamaño de la colonia, pero negativamente con la media de la altura de la vegetación. La preferencia de anidar en colonias más grandes podría estar relacionada a los requerimientos mínimos de hábitat, o a una tendencia potencial de esta especie de anidar en grupos sociales. La menor altura de la vegetación estaba fuertemente correlacionada con mayor suelo desnudo y con una menor cobertura de plantas herbáceas/subarbustos, características cuales podrían estar relacionadas con evitar la depredación, y con el microhábitat de forrajeo. Tanto a la escala de territorio como también de sitio de anidación, las áreas utilizadas por C. montanus tenían vegetación más corta, suelo más desnudo, y menos cobertura de plantas herbáceas/subarbustos que áreas no utilizadas. Sitios de anidación también tenían pendientes más inclinadas, tal vez para reducir el riesgo de inundaciones, y localizados más lejos de la madriguera mas cercana de los perritos de las praderas, tal vez para reducir el riesgo de perturbación. En general, mis resultados demuestran que el uso de las colonias de los perritos de la pradera por parte de C. montanus esta influenciada por las características del paisaje y el hábitat de las colonias, y sugieren que grandes colonias son particularmente valiosas porque tienen una mayor probabilidad de tener áreas adecuadas con características de hábitat preferidas.