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Structure and composition of grassland habitats used by wintering Smith's Longspurs: the importance of native grasses

Authors


Email: BillH@arkansasheritage.org

Abstract

ABSTRACT Smith's Longspurs (Calcarius pictus) are a species of concern in North America because of their limited range and apparent low population size. To better understand winter habitat needs and guide management of this species, we examined habitat associations of Smith's Longspurs in eastern Arkansas by comparing grassland patches where Smith's Longspurs flushed to randomly located patches in the same area. Smith's Longspurs were found in sparse grassland patches of relatively low height adjacent to airport runways where the native grass prairie three-awn (Aristida oligantha) dominated ground cover and vertical structure. Smith's Longspurs were not found in vegetation plots dominated by non-native Bermuda grass (Cynodon dactylon). Prairie three-awn grass may provide concealment from predators and their seeds may be an important food source. Occurrence of Smith's Longspurs was also correlated with less litter, perhaps because deeper litter could make walking and searching for seeds more difficult. Availability of suitable habitat for Smith's Longspurs along airport runways may be declining due to natural succession of grassland habitat in the absence of disturbance and recent changes in management that favor Bermuda grass. Conversion and degradation of native prairie has resulted in the decline in abundance and distribution of Chestnut-collared Longspurs (C. ornatus) and McCown's Longspurs (Rhynchophanes mccownii). Our findings suggest that conversion of native grasslands to non-native grasslands results in loss and degradation of habitat for wintering populations of Smith's Longspurs.

RESUMEN

El Escribano collar castaño (Calcarius pictus) es una especie de preocupación en Norte América debido a su limitada distribución y poblacionales pequeñas. Para entender mejor las necesidades de hábitat invernal y de manejo de esta especie, examinamos las asociaciones de hábitat del ave en la parte este de Arkansas y comparamos parchos de herbáceas de los lugares en donde se encontraban los escribanos y parches localizados al azar en la misma área. Los escribanos se encontraron en parches de yerbas de poca altura, adyacentes a las pistas de aterrizaje de aeropuertos en donde la yerba nativa Aristida oligantha dominaba la cubierta vegetal y estructura vertical del lugar. Las aves no fueron encontradas en parches de vegetación dominados por la Yerba bermuda (Cynodon dactylon), que no es una yerba nativa. La Aristida puede proveer protección contra depredadores y sus semillas, alimento para el escribano. La presencia de aves fue correlacionada con poca paja, posiblemente porque mayor cantidad de esta pudiera dificultar la búsqueda de semillas. La disponibilidad de hábitat adecuado para el Escribano de collar castaño, a lo largo de pistas de aterrizaje, pudiera estar reduciéndose debido a la sucesión natural de yerbas, ante la ausencia de disturbios, y a cambios recientes en el manejo a favor de la Yerba bermuda. La conversión y degradación de las praderas nativas ha resultado en una reducción en la abundancia y distribución de otras aves como Calcarius ornatus y de Rhynchophanes mccownii. Nuestros resultados sugieren que la conversión de herbazales nativos en herbazales de introducidos resulta en una pérdida o degradación del hábitat invernal para las poblaciones del Escribano collar castaño.

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