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Island shape, size, and isolation affect nest-site selection by Little Terns

Authors


Email: perri.eason@louisville.edu

Abstract

ABSTRACT Populations of many seabirds and other species that nest along coasts are declining due to habitat degradation and loss. An improved understanding of the species-specific factors that determine nest density across a landscape is therefore critical for conservation efforts. We examined factors that affected the density (number per hectare) and abundance (number at a sampling site) of nests of Little Terns (Sternula albifrons) on the Sinai Peninsula, Egypt. Terns preferred to nest on islands rather than the mainland, with islands constituting 64% of the area surveyed, but containing 99% of the 439 tern nests we found. Nest densities were highest on islands that were small, located at moderate distances from the mainland, and irregularly shaped or elongated. Most nests (69%) were on islands with areas < 3 ha, although these islands represented < 5% of total island area, and islands with the highest nest densities were 80–300 m from the mainland. Terrestrial predators were more likely to occur on larger islands, visiting three of the largest four islands. Most tern nests were within 1 m of shorelines, causing island perimeter to be a strong influence on nest density. Island shape was the only factor that significantly affected nest abundance, with more nests on islands with relatively long perimeters for their size. Our results suggest that protection or creation of relatively small, slender islands at moderate distances from shore may be an effective means of increasing the number of breeding sites for Little Terns. Although not generally considered a potential determinant of nest site preferences for seabirds, island shape is likely to be important for species that prefer sites adjacent to water, including species that nest on beaches and seaside cliffs.

RESUMEN

Las poblaciones de muchas aves marinas y otras especies que anidan en las costas están disminuyendo debido a la degradación y pérdida de hábitat. Una mejor comprensión de los factores específicos a cada especie que determinan la densidad de nidos a través de un paisaje es de importancia crítica para los esfuerzos de conservación. Examinamos los factores que afectaron la densidad (número por hectárea) y abundancia (número en un sitio de muestreo) de nidos de Sternula albifrons en la Península del Sinaí, Egipto. S. albifrons prefiere anidar en islas en vez del continente, con las islas constituyendo 64% del área estudiada, pero cual contienen 99% de los 439 nidos de S. albifrons que encontramos. Las densidades de los nidos fueron más altas en islas pequeñas, situadas a distancias moderadas del continente, y que tenían una forma irregular o alargada. La mayoría de los nidos (69%) estaban en islas con áreas de < 3 ha, aunque estas islas representaban < 5% de la superficie total de las islas estudiadas, y las islas con las mayores densidades de nidos estaban 80–300 m del continente. Depredadores terrestres tuvieron una probabilidad mas alta de ocurrir en islas grandes, y visitaban tres de las cuatro islas más grandes. La mayoría de los nidos estaban dentro de 1 m de la costa de la isla, resultando en que el perímetro de la isla sea una fuerte influencia en la densidad de los nidos. La forma de la isla fue el único factor que afectó significativamente a la abundancia de nidos, con más nidos en islas que tenían perímetros relativamente largas para su tamaño. Nuestros resultados sugieren que la protección o creación de islas relativamente pequeñas y delgadas a distancias moderadas de la costa puede ser un medio eficaz para aumentar el número de sitios de reproducción de S. albifrons. Aunque la forma de la isla generalmente no se considera como un factor determinante para la preferencia de sitio de anidación de las aves marinas, probablemente sea importante para especies que prefieren sitios adyacentes al agua, incluyendo especies que anidan en playas y precipicios costeros.

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